RACE

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Les critères biologiques

Ce qui a d'abord préoccupé les hommes de science au regard de l'humanité, c'est de distinguer parmi les types humains des critères permettant d'aboutir à une classification des races ; pour Linné, l'espèce Homo sapiens pouvait se diviser en six races différentes : sauvage, américaine, européenne, asiatique, africaine et monstrueuse. En réalité, la première n'avait jamais pu être repérée, et quant à la dernière, il est question ici d'une description purement pathologique. Pour Buffon, au contraire, la variété des races humaines devait être expliquée par le fait qu'à partir de la race blanche originelle les types humains se sont trouvés diversifiés et modifiés suivant les climats. Peu à peu, certains caractères particulièrement visibles, telles la couleur de la peau, la forme du cheveu, la forme crânienne et celle du visage, notamment du nez, ont amené les hommes de science à vouloir y trouver des critères pertinents pour la distinction raciale. Ainsi, pour J. F. Blumenbach, il existe cinq races à la surface du globe, les races caucasienne − c'est-à-dire européenne − mongole, éthiopienne, américaine et malaise. La difficulté, dans ces classifications, consistait surtout à choisir les critères. En 1842 fut élaboré l'index crânien qui permettait, à partir de plusieurs mensurations, de déterminer divers types ; mais ces différences n'étaient valables, en réalité, que pour des cas extrêmes, et, que ce soit la dolichocéphalie, la mésocéphalie ou la brachycéphalie, ces trois catégories ne permettaient pas de découvrir des « types purs », tels que le voulait la science de ce temps-là. Ces difficultés n'ont pas empêché l'anthropologie physique de compliquer les classifications ; ainsi J. Deniker distingue-t-il dix-sept races humaines, d'autres après lui plusieurs dizaines. Le défaut majeur de ces classifications est qu'elles confondent les notions purement biologiques avec les traits proprement culturels et sociologiques des différentes nations humaines. Plus on mu [...]

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  • : directeur d'études à l'École des hautes études en sciences sociales

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Pour citer l’article

Daniel de COPPET, « RACE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 28 octobre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/race/