PROTECTION DE LA NATUREHistoire

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Le rôle pionnier du monde anglo-saxon

Au xviiie siècle, les administrateurs et explorateurs coloniaux, français et britanniques, ont eu des préoccupations conservationnistes (R. H. Grove, 1995). À la fin de ce siècle, le souci de la nature se précise aux États-Unis. Ainsi, dès 1784, Thomas Jefferson, l'un des principaux rédacteurs de la Déclaration d'indépendance, puis troisième président des États-Unis, écrit : « Si ce n'est sa culture, la nature de l'Amérique au moins doit faire l'admiration du monde. » Mais ce n'est qu'au siècle suivant que les justifications de la conquête de l'Ouest suscitent en Amérique du Nord des protestations, avec les écrits philosophiques d'Henry David Thoreau et de Ralph Waldo Emerson. La seconde moitié du xixe siècle marque, aux États-Unis, « la fin de la frontière », qui atteint désormais la côte Pacifique, et l'épuisement progressif de l'enthousiasme des Américains du Nord pour la domination totale de la nature et des nations indigènes. Il faut dire que le milieu naturel était en piteux état à la fin de la guerre de Sécession : le Sud était dévasté, l'Ouest manquait d'eau et l'Est était dépouillé de ses forêts et abandonné par ses populations rurales. On doit à l'Américain George Perkins Marsh la première réflexion conservationniste dans son ouvrage fondateur Man and Nature or Physical geography as modified by human action, publié en 1864. En décrivant de façon saisissante le processus de dégradation de l'environnement en Europe, il parvient à convaincre des milliers de lecteurs de la nécessité d'une gestion raisonnée des milieux naturels dans son propre pays.

Plus précisément, c'est dans un contexte où prime le souci de sauvegarde des forêts que va naître, aux États-Unis, la notion de parc national. Le 1er mars 1872, le Congrès crée le parc du Yellowstone sur 888 000 hectares de nature dite « vierge », c'est-à-dire, en particulier, d'où avaient été chassés les Indiens. Il s'agit officiellement d'un parc public au service du peuple et pour [...]

Bisons d'Amérique, Yellowstone

Bisons d'Amérique, Yellowstone

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Bisons d'Amérique (Bison bison) dans le parc national de Yellowstone, Wyoming. 

Crédits : David Schultz/ Getty Images

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Bisons d'Amérique, Yellowstone

Bisons d'Amérique, Yellowstone
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Yosemite National Park

Yosemite National Park
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Les Pinacles

Les Pinacles
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Les Rocheuses au Canada

Les Rocheuses au Canada
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Pour citer l’article

Jean-Paul DELÉAGE, « PROTECTION DE LA NATURE - Histoire », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 09 août 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/protection-de-la-nature-histoire/