PROPERCE (env. 57-env. 15 av. J.-C.)

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Cynthia ou l'inspiration

Sextus Propertius est contemporain de Virgile, mais plus jeune que lui. On place, par conjecture, sa naissance vers 57 avant J.-C., peut-être un peu plus tard. Il appartenait à une famille noble, certainement riche, qui vivait dans la région d'Assise, mais il nous apprend qu'il avait perdu son père de très bonne heure et quelques années plus tard sa mère. Frappé par les confiscations qui accompagnèrent la guerre civile après la victoire des triumvirs (en 41 avant J.-C.), il ne tenta pas de reconstituer sa fortune et se contenta de mener à Rome la vie d'un poète oisif ; ses ressources semblent pourtant avoir été suffisantes pour lui assurer l'indépendance et, s'il fut ami de Mécène, il ne paraît pas en avoir été, à l'instar d'Horace et de Virgile, le client attitré et l'obligé.

Properce choisit parmi les genres poétiques celui de l'élégie, qui avait pris à Rome, depuis Cornelius Gallus et, tout récemment, avec l'œuvre de Tibulle, un développement inconnu dans la littérature grecque. La cause de ce choix est, en partie du moins, la passion qu'il conçut, vers 30 avant J.-C., pour une jeune femme qu'il appela Cynthia et qui, si l'on en croit une indication d'Apulée dans l'Apologie (X), s'appelait Hostia (d'autres disent Roscia). Les historiens modernes s'interrogent sur la condition réelle de celle-ci, les uns voulant qu'elle fût une prostituée, les autres une femme mariée et volage. Il semble bien que ce fut une femme « libre », qui avait renoncé aux contraintes du mariage (ce qui était, légalement, son droit) et choisissait à son gré son compagnon du moment. Les mœurs romaines connaissaient et toléraient fort bien de telles situations. Mais cela impliquait l'incapacité juridique de fonder un foyer légalement reconnu. Du moins, la législation « morale » d'Auguste formula-t-elle expressément cette interdiction, à laquelle le poète fait allusion. Cynthi [...]


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Écrit par :

  • : professeur émérite à l'université de Paris-Sorbonne, membre de l'Académie des inscriptions et belles-lettres

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LATINES (LANGUE ET LITTÉRATURE) - La littérature

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  • Pierre GRIMAL
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Pour citer l’article

Pierre GRIMAL, « PROPERCE (env. 57-env. 15 av. J.-C.) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 08 décembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/properce/