PROLÉTARIAT & PROLÉTARISATION

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Le concept marxiste de prolétariat

« Sujet universel » de l'histoire

Dans l'ancienne Rome, le prolétaire (de prolès, lignée) est le citoyen de la sixième et dernière classe de la société. Il est comme tel exempt d'impôts et n'est considéré comme utile que par les enfants qu'il engendrait – qui, tombant en esclavage ou enrôlés dans l'armée, devenaient directement producteurs ou serviteurs de la société. Lorsque le mot est réutilisé dans la littérature politique des débuts du xixe siècle, c'est avec une consonance nettement misérabiliste. Le prolétariat est, en quelque sort, la couche inférieure du peuple, « celle qui ne possède rien et n'a pour vivre que son travail ». « Mon Dieu, ayez pitié du pauvre prolétaire », se lamente Lammenais. Pour les écrivains sociaux de l'époque, la condition ouvrière est une malédiction qu'il faut abolir en poursuivant l'œuvre d'émancipation de la Révolution de 1789. Classe résiduelle, produit de l'aveuglement et de l'obscurantisme des classes dirigeantes, le prolétariat peut et doit disparaître dans une évolution heureuse qui donnera à tous cette part de propriété individuelle sans laquelle il n'est pas de citoyenneté. Les socialistes prémarxistes – dont la tradition se prolongera dans le mouvement ouvrier occidental jusqu'à la Première Guerre mondiale – utilisent plus volontiers, pour définir la classe ouvrière (P. J. Proudhon parlera même de « classes ouvrières »), le terme de « producteurs », mettant volontairement l'accent sur l'aspect positif de cette classe, créatrice de la richesse sociale, que celui de « prolétariat », synonyme de misère et de frustration. Le changement de terminologie dans la seconde moitié du xixe siècle n'est pas fortuit. Solidement retranchée dans sa qualification professionnelle, la classe ouvrière des débuts du xixe siècle, celle qui va produire les premiers théoriciens ouvriers, le Français Proudhon ou l'Allemand Wilhelm Weitling, demeure très proche de l'ancien [...]

Proudhon

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Le journaliste politique français Pierre Joseph Proudhon (1809-1865). Son système de pensée lui fait rejeter le socialisme utopique et forger le concept de socialisme scientifique, fondé sur une science de la société méthodiquement découverte et rigoureusement appliquée.. 

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  • : professeur à l'université de Paris-VIII, directeur du laboratoire de sociologie de la connaissance

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Pour citer l’article

Serge MALLET, « PROLÉTARIAT & PROLÉTARISATION », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/proletariat-et-proletarisation/