PROGÉNITURE, éthologie

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L'attrait exercé par le nouveau-né chez les primates

Établissement du lien parental

L'enfant, par sa seule présence, détermine le groupe à prendre soin de lui. En effet, si la mère ou même les autres femelles s'occupent des très jeunes singes, le reste du groupe ne s'en désintéresse pas. On a appelé « tantes » les femelles nullipares ou non prégnantes qui s'approchent de la mère qui vient d'accoucher et de son enfant, et essaient de toucher ou de saisir l'enfant. Sauf dans quelques rares espèces, la mère ne le permettra, dans une certaine mesure, que lorsque l'enfant sera un peu plus vieux. Les mâles adultes sont également très intéressés par les enfants.

Juste après la naissance, le jeune singe est, comme chacun sait, infiniment plus actif que l'enfant humain dès sa naissance. Il présente très vite des mouvements d'exploration du corps de sa mère et cherche à s'accrocher à elle. En outre, Sackett a montré que, par exemple, le jeune rhésus, même quand il a vécu isolé, préfère les animaux de sa propre espèce aux autres singes, et même les femelles aux mâles.

Le comportement de la femelle vis-à-vis de l'enfant nouveau-né est centré sur le petit dont elle s'occupe à peu près exclusivement pendant les premiers jours. Lorsque l'enfant commence à marcher, pendant la première semaine de sa vie, la mère peut s'en écarter, puis émettre, en lui faisant face, des claquements spéciaux des lèvres qui paraissent déterminer l'enfant à se diriger vers elle.

L'enfant peut compenser par son propre comportement les déficiences du comportement maternel. Dans les terribles expériences de Harlow, les « mères sans mère » (motherless mothers), élevées dans l'isolement complet, montrent une très grande difficulté à accepter la copulation. Quand cette dernière s'est néanmoins effectuée et que le petit est né, elles le repoussent d'une manière persistante s'il veut atteindre les mamelons et téter ; elles essaient même de lui écraser la tête contre le plancher de la cage ; toutefois, certains enfants continuent assez longtemps leurs tentatives pour réussir, et le comportement de leur mère devient [...]


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Écrit par :

  • : professeur titulaire à l'université René-Descartes-Sorbonne

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Pour citer l’article

Rémy CHAUVIN, « PROGÉNITURE, éthologie », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 28 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/progeniture-ethologie/