PRIX NOBEL DE PHYSIQUE 2019

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L’Univers sculpté par les galaxies

La moitié du prix Nobel de physique 2019 vient récompenser la carrière de James Peebles, cosmologiste canado-américain qui est l’architecte de la représentation que nous nous faisons désormais de l’Univers.

James Peebles

Photographie : James Peebles

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Ayant consacré toute sa carrière à la cosmologie, le Canadien et Américain James Peebles a permis, grâce à ses recherches, de mieux comprendre l'Univers et son évolution. Il a notamment étudié les grandes structures de l'Univers (comme les galaxies et les amas de galaxies) et leur origine,... 

Crédits : Mark Makela/ Getty Images News/ AFP

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Né le 25 avril 1935 à Saint-Boniface (Manitoba) au Canada, Phillip James Edwin Peebles fait ses études dans son pays d’origine jusqu’à la préparation de son doctorat qu’il effectue à l’université de Princeton (États-Unis) sous la direction de Robert Dicke (1916-1997). Sa thèse, qu’il obtiendra en 1962, porte sur les aspects théoriques et observationnels d’une éventuelle variation des lois de l’électromagnétisme au cours de l’histoire de l’Univers. À cette époque, la cosmologie, c’est-à-dire l’étude de l’Univers dans son ensemble, est une discipline très confidentielle. Étudier l’Univers en tant que système physique est alors une activité hasardeuse, voire peu scientifique, car les données dont disposent les astronomes sont encore bien maigres. Bien sûr, l’expansion de l’Univers a été découverte à la toute fin des années 1920 par Edwin Hubble (1889-1953), mais c’est à peu près tout ce que l’on sait...

Dès la fin de son doctorat, James Peebles et Robert Dicke comprennent que, si l’Univers est en expansion, cela signifie qu’il était par le passé non seulement plus dense, mais aussi plus chaud et donc très lumineux. Cet éclat a ensuite été dilué et refroidi par l’expansion mais doit toujours exister sous la forme d’un rayonnement thermique à très basse température, c’est-à-dire détectable dans le domaine des ondes radio. Robert Dicke, à la fois spécialiste de relativité générale et précurseur dans la construction des radars, possède toutes les compétences pour s’attaquer à la détection de ce rayonnement. Avec James Peebles, David Wilkinson (1935-2002) et Peter Roll, il se lance dans la construction d’une antenne dédiée. La logique aurait voulu qu’ils mènent à bien leur projet mais, en 1964, Arno Penzias et Robert Wilson, radioastronomes américain [...]


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James Peebles

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Didier Queloz et Michel Mayor

Didier Queloz et Michel Mayor
Crédits : Laurent Gillieron/ Keystone/ EPA-EFE

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Écrit par :

  • : professeur émérite de l'université Paris-VII-Denis-Diderot, membre de l'Académie des sciences
  • : chargé de recherche au CNRS, Institut d'astrophysique de Paris

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Pierre LÉNA, Alain RIAZUELO, « PRIX NOBEL DE PHYSIQUE 2019 », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 13 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/prix-nobel-de-physique-2019/