PRESSELa presse et ses lecteurs

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L'influence de la presse sur ses lecteurs

La question de l'influence de la presse est très ancienne. Sous l'Ancien Régime, le pouvoir royal craint que les journaux, comme les autres formes d'imprimés, ne soient un outil de subversion politique, voire d'incitation à la rébellion. Au xixe siècle, les gouvernements, très réticents à appliquer effectivement le principe de liberté de la presse, ne voient pas les choses très différemment. Au xxe siècle, les médias sont souvent perçus comme un instrument de « conditionnement », en raison de leur utilisation par les régimes totalitaires. Par ailleurs, une influence néfaste sur les mœurs est prêtée à la presse (populaire) depuis au moins la fin du xixe siècle. Des intellectuels expliquent à cette époque que les journaux contribuent au développement des pathologies sociales : les lecteurs seraient tentés d'imiter les crimes et les suicides relatés dans certains journaux populaires.

Dans son étude sur l'accroissement du nombre des suicides, Émile Durkheim initie une critique sociologique de cette vision des choses. Pour lui, la presse ne favorise guère le suicide que chez des personnes déjà prédisposées à passer à l'acte. Une thèse assez convergente est développée par la sociologie américaine des années 1940 aux années 1960, en particulier par Paul Lazarsfeld, Elihu Katz et Robert Merton : les médias n'exerceraient que des « effets limités », en particulier sur les comportements électoraux. En effet, si la presse peut céder à la propagande, son action tend à être réduite par d'autres institutions sociales (notamment, la famille, les Églises, l'école, etc.). Les électeurs se fient moins aux journaux qu'aux « leaders d'opinion » qui sont dans leur entourage. Ces derniers sont les plus exposés à l'influence des journaux politiques parce qu'ils les lisent. Mais, se caractérisant de façon générale par une forte participation politique et lisant souvent [...]

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Pour citer l’article

Julien DUVAL, « PRESSE - La presse et ses lecteurs », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 14 octobre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/presse-la-presse-et-ses-lecteurs/