PRÉCOLOMBIENSAmérique du Nord et Arctique

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L'élaboration de l'archéologie préhistorique en Amérique du Nord

Dans leur ouvrage classique sur l'histoire de l'archéologie américaine, Gordon R. Willey et Jeremy A. Sabloff distinguent cinq grandes périodes marquant l'évolution de cette discipline. Nous les réduirons ici à quatre.

La période spéculative

Elle commence avec l'arrivée des Européens et s'achève en 1840. Les objets comme les observations d'intérêt archéologique sont recueillis au hasard des explorations et constituent des curiosités de collectionneurs, servant de support à des explications alimentées plutôt par l'imagination que par des raisonnements scientifiques. C'est alors que sont créés les principaux musées et les grandes institutions au sein desquels se constitueront les collections et s'amorceront les réflexions sur le passé de l'Amérique. Un précurseur se distingue malgré tout dès la fin du xviiie siècle, en la personne de Thomas Jefferson (1743-1826), qui allait être le troisième président des États-Unis. La fouille d'un tumulus de Virginie, qu'il entreprit en 1784, était déjà orientée vers la vérification d'hypothèses concernant la fonction et l'origine de ces constructions qui fascinaient les Américains. Elle ne fut pas menée au hasard, mais selon une stratégie qui permit d'observer une succession de strates et d'enregistrer ces observations.

La période de classification et de description des vestiges

La deuxième période, la plus longue, commence en 1840, et voit se diffuser en Amérique du Nord les idées de la préhistoire européenne et les œuvres de Charles Robert Darwin (1809-1882) ; elle s'achève vers 1914. Après qu'elle eut suscité un premier engouement, la théorie évolutionniste de Darwin, difficile à vérifier sur les sociétés amérindiennes dont la profondeur diachronique n'apparaissait pas, fut rejetée par l'influent ethnologue Franz Boas (1858-1942). L'archéologie américaine se développa d'abord autour [...]

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Canada préhistorique: extension des calottes glacières et sites paléo-indiens

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Pointes lancéolées à cannelures

Pointes lancéolées à cannelures
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Pointes lancéolées sans pédoncule

Pointes lancéolées sans pédoncule
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Outils et fragments de céramique, tradition archaïque, États-Unis

Outils et fragments de céramique, tradition archaïque, États-Unis
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Écrit par :

  • : docteur d'État de l'université de Paris-I-Sorbonne, archéologue, professeur honoraire au département des sciences de la Terre et de l'atmosphère, université du Québec à Montréal

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Pour citer l’article

Patrick PLUMET, « PRÉCOLOMBIENS - Amérique du Nord et Arctique », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 14 juin 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/precolombiens-amerique-du-nord-et-arctique/