POSSESSION

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Le christianisme et les possédés

La Bible et les Évangiles

On rencontre de nombreux exemples de possession diabolique dans les textes évangéliques. Des expulsions fréquentes de démons sont imputées à Jésus, soit dans les récits d'exorcismes proprement dits, soit dans les récapitulations significatives que l'on appelle « sommaires ». On repère dans ces passages un vocabulaire typique, des verbes comme « menacer » (épitimân), « se taire » (phimoun), « adjurer » (orkidzein), appartenant au langage des pratiques magiques familières au monde hellénistique de l'époque, attestées par des papyri. Le premier de ces termes, « menacer » (épitimân), renvoie – à travers une longue filière de récits bibliques qui monnaient à leur façon la lutte primordiale entre le Dieu suprême et le monstre marin (Genèse, i ; Exode, xiv ; Psaume CXIV, etc.) – aux fameux mythes de Babylonie ou de Canaan (à Ougarit, par exemple, Baal « menace » Yam, la Mer mythique, et est vainqueur). Il est à noter que le vocabulaire de la possession et de l'exorcisme se retrouve, dans les récits évangéliques, à propos de maladies personnifiées comme la lèpre (« elle le quitta »), ou encore de la mer déchaînée, calmée (« tais-toi ») comme un possédé. Cet aspect cosmique (ou mythique) de la possession est à mettre en liaison avec la qualité charismatique de la mission de Jésus et de ses Apôtres, dont les discours s'articulaient sur l'annonce du Royaume de Dieu : « Si c'est par l'Esprit de Dieu que je chasse les démons, c'est que le Royaume de Dieu est arrivé parmi vous » (Matthieu, xii, 28).

Les récits évangéliques d'exorcismes reflètent la même architecture littéraire que d'autres récits du même genre de la littérature hellénistique, païenne (la Vie d'Apollonius de Tyane par Philostrate) ou juive (Flavius Josèphe, Exorcismes rabbiniques). Le texte le plus représentatif est Marc, v, 1-20 (exorcisme de Gérasa).

Dans l'Église chrétienne, un ordre des exorcistes apparaîtra assez tôt dans la hiérarchie sacerdotale. Et, de ce fait, les cas de « possession » et les exorcismes ne cessèrent pas tout au long du Moyen Âge. C'est pourtant au xviie siècle que les épidémies de possession vont se multiplier, succédant aux épidémies de sorcellerie des siècles précédents.

L'Occident moderne

Qui dit possession ne dit pas sorcellerie. Les deux phénomènes sont distincts dans la société occidentale moderne et se relaient, alors même que bien des traités anciens les associent, voire les confondent. La sorcellerie (les épidémies de sorciers et de sorcières) vient d'abord. Elle s'étend du dernier quart du xvie siècle (1570, Danemark ; 1575-1590, Lorraine ; etc.) au premier tiers du xviie (1625 en Alsace ; 1632 à Wurtzbourg ou 1630 à Bamberg, etc.), avec des prolongements jusqu'en 1663 dans le Massachusetts, jusqu'en 1650 à Neisse (Saxe) ou 1685 à Meiningen (Saxe). Elle sévit en France (Bretagne, Franche-Comté, Lorraine, Alsace, Savoie, Poitou, Béarn, etc.), en Allemagne (Bavière, Prusse, Saxe), en Suisse, en Angleterre, aux Pays-Bas, mais non pas, semble-t-il, en Espagne ou en Italie (sauf dans la région nordique et montagneuse de Côme). Pendant la période que Lucien Febvre considérait comme celle de la grande « révolution psychologique », entre 1590 et 1620, la sorcellerie semble partager deux Europes : le Nord, où elle prolifère, et le Sud, où elle est rare. Dernier trait, mais capital, c'est surtout un phénomène rural. Même si les cours intéressées traitent en ville les grands procès, elles doivent déléguer commissaires et juges dans les campagnes (tels Boguet, de Lancre, Nicolas Remy...).

Une espèce différente du genre suit la sorcellerie, la double pendant un temps et lui succède : la possession. Elle apparaît d'abord en pointillé avec des isolées, telles Nicole Aubry, Jeanne Féry, Marthe Brossier surtout (1599). Elle trouve son modèle avec le procès de Gaufridy à Aix-en-Provence (1609-1611), aussitôt orchestré par le livre qui va circuler partout et définir la nouvelle série : l'Histoire admirable de la possession et conversion d'une pénitente... par le père Sébastien Michaelis (Paris, 1612). D'autres « possessions » suivront : Loudun surtout (1632-1640), Louviers (1642-1647), Auxonne (1658-1663), etc. Chacune invente selon le schéma initial, draine sa clientèle, diffuse aussi sa [...]

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Pour citer l’article

Michel de CERTEAU, André PAUL, Nicole SINDZINGRE, « POSSESSION », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 18 janvier 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/possession/