POLYTHÉISME

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Répartition des savoirs et limitation des pouvoirs

Termes différentiels d'un système complexe, les puissances divines sont nécessairement limitées. Il n'est pas de polythéisme qui n'implique une limitation de pouvoirs en même temps que de compétences. Le pouvoir de chacun reçoit sa frontière et sa délimitation des autres ; et tout savoir n'existe que d'affronter les compétences adverses. Modèle si prégnant dans la pensée grecque que les dieux sont appelés « les puissants » (kreittones) ; ils ont la force et la puissance, davantage que les mortels. Entre eux et avec les hommes, ils établissent des rapports de force, des relations de puissance du même type que celles qui ont cours entre mortels et dans les cités. Car kratos désigne le pouvoir, au sens politique. Chacun des dieux possède son territoire qui coïncide plus ou moins avec sa fonction et qui balise le champ de sa compétence. Dans les polythéismes savants, qui cultivent les discours théologiques, la répartition des honneurs et des pouvoirs est explicitement théorisée ; elle se déroule dans des temps et selon des modes multiples. Il y a tirage au sort entre les trois fils de Cronos : Zeus, Hadès, et Poséidon. À l'un, le Ciel ; au second, les Enfers ; au troisième, la Mer ; mais la Terre restera en commun. Tantôt les dieux semblent se distribuer entre eux les privilèges et les compétences ; tantôt c'est le détenteur de la souveraineté qui, après sa victoire sur les Titans et leur démesure, répartit les honneurs, les timai, entre tous les dieux : donnant à ceux qui n'ont rien et confirmant les pouvoirs des autres. Enfin, à un autre niveau encore, celui de la civilisation urbaine, les dieux éprouvent le désir nouveau d'avoir chacun une cité dans laquelle ils goûteraient le plaisir des honneurs privés que reçoivent les puissances poliades. Chaque cité devient un microcosme où la divinité régnante réorganise le panthéon à l'échelle locale, mais au terme de rivalités avec une ou plusieurs puissan [...]

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  • : directeur d'études à l'École pratique des hautes études (Ve section, sciences religieuses)

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Pour citer l’article

Marcel DETIENNE, « POLYTHÉISME », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 03 février 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/polytheisme/