POLITIQUELe pouvoir politique

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Nature et caractéristiques

Pouvoir, puissance, influence

Un groupe est un ensemble de personnes qui ont entre elles des rapports réglés, relatifs à une ou plusieurs activités communes. Les actions collectives et la coordination des conduites individuelles qu'elles impliquent, l'établissement et l'application des règles exigent que des décisions soient prises et exécutées. Le pouvoir est l'ensemble des processus et des rôles sociaux par lesquels sont effectivement prises et exécutées ces décisions qui engagent et obligent tout le groupe.

Selon les groupes, les sociétés et les cultures (et parfois, pour un même groupe, selon le genre d'activité), la manière de décider varie, ainsi que les voies et moyens d'exécution. Dans un campement de Tehuelche, Indiens nomades de Patagonie (Argentine), composé de cinq à trente familles (soixante à neuf cents personnes), le chef décidait seul des déplacements du camp et dirigeait la chasse : le soir, pour le lendemain, il communiquait ses décisions par un discours à voix haute prononcé de l'intérieur de sa tente. Il était écouté en silence, et obéi sans discussion. Mais pour la guerre, il devait réunir le conseil des guerriers et obtenir leur consentement unanime à tous les détails des opérations projetées. Les débats duraient parfois plusieurs jours et il arrivait que les propositions du chef fussent rejetées. Dans la plupart des sociétés lignagères, en Afrique et en Océanie, les décisions sont prises à l'unanimité par les anciens. Dans la familia romaine, dans la seigneurie ou le monastère du Moyen Âge, dans la guilde de marchands européens au xiie siècle ou japonais au début du xixe dans les grandes firmes industrielles modernes, les modalités du processus de décision sont bien différentes. Mais il y a toujours un pouvoir qui décide, règle, commande et sanctionne.

Ainsi défini, le pouvoir ne peut être confondu ni avec l'influence, ni avec la puissance sociale. L'influence est une relation sociale dans laquelle une personne (ou un groupe) modifie le comportement d'une autre personne (ou d'un autre groupe) par un simple processus de communication. La puissance sociale est une relation dans laquelle la modification de la conduite d'autrui est obtenue grâce aux sanctions (positives ou négatives, avantages ou privations) que l'on est capable de lui appliquer (R. A. Dahl, Modern Political Analysis). Les sanctions peuvent être économiques (biens et services), « morales » (honneur ou infamie, approbation ou réprobation), physiques (plaisir ou douleur), etc. Dans un camp de Tehuelche, il se peut que certains guerriers, fameux par leurs exploits, aient plus d'influence que d'autres dans le conseil quand on y discute d'un projet d'expédition militaire. Les sophistes et rhéteurs du temps de Socrate prétendaient bien apprendre à leurs disciples à influer par l'art oratoire sur les décisions de l'assemblée du peuple athénien. L'ethnologue R. Barton raconte que, chez les montagnards Ifugao du nord de Luçon (Philippines), qui n'ont pas de juges pour régler leurs querelles mais seulement des médiateurs choisis par les familles adverses, ceux-ci ne réussissent dans leurs laborieuses négociations que grâce à leur puissance, elle-même liée à leur richesse en riz, à leur prestige religieux et à leur réputation de bons chasseurs de têtes. Ils n'ont pas de pouvoir, car ils ne rendent pas de sentences dont l'exécution serait obligatoire. Dans un groupe quelconque (famille, club, atelier, paroisse, syndicat, etc.), ceux qui exercent le pouvoir prennent très souvent leurs décisions sous l'influence prépondérante de certains membres du groupe ou sous la pression de puissances sociales extérieures au groupe.

L'exécution d'une décision met en jeu des relations de commandement et d'obéissance d'une part, de domination et de soumission d'autre part : concrètement, les deux se mêlent toujours en proportions variables. L'obéissance est consentie, quels que soient les motifs ou les raisons du consentement. La soumission est contrainte, quels que soient les moyens employés pour contraindre. On peut, avec de nombreux auteurs, appeler autorité l'aptitude à se faire obéir quand on commande. La domination, au contraire, consiste dans l'incapacité de faire exécuter ses décisions sans recourir à sa puissance pour forcer ou répr [...]

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Pour citer l’article

Jean William LAPIERRE, « POLITIQUE - Le pouvoir politique », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 01 octobre 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/politique-le-pouvoir-politique/