POLIOMYÉLITE

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La maladie

La poliomyélite est une maladie infectieuse aiguë de l'homme, dans laquelle la destruction des cellules motrices du système nerveux central a pour conséquence soit des paralysies des membres, soit une atteinte respiratoire, ces deux types de lésions pouvant se combiner et entraîner la mort par asphyxie due à l'atteinte des centres nerveux bulbaires qui commandent la ventilation pulmonaire. Après une phase aiguë, fébrile, les paralysies peuvent régresser totalement ; le plus souvent, cependant, persistent des séquelles motrices (paralysies) permanentes plus ou moins étendues, localisées en général dans les membres inférieurs. Lorsque la maladie s'est attaquée à des enfants, elle perturbe gravement à ce niveau leur croissance, laissant ainsi de lourds handicaps pour le reste de la vie.

Sous sa forme la plus classique dite paralysie infantile, la poliomyélite paraît avoir existé de tout temps : une stèle égyptienne de la XIXe dynastie thébaine en apporte un témoignage graphique (fig. 1). Autrefois confondue avec les paralysies obstétricales ou traumatiques de l'enfance, elle a été individualisée cliniquement en 1840 par le médecin wurtembergeois J. von Heine. Le caractère infectieux de la poliomyélite, affirmé dès 1870 par Vulpian sur la base des lésions anatomo-pathologiques, a été démontré par l'épidémiologie : treize cas à Sainte-Foy-l'Argentière décrits en 1886 par M. Cordier ; quarante-quatre cas en 1887 à Stockholm observés par K. O. Medin, d'où le nom de maladie de Heine-Medin parfois donné à la poliomyélite.

La maladie se présente tantôt sous forme de cas sporadiques sans relation apparente, tantôt sous forme de cas groupés en foyers où l'infection revêt, pendant un certain temps, une allure endémique. Enfin, on assiste périodiquement, chez les populations que ne protège pas l'immunisation spontanée ou vaccinale, à des épidémies massives frappant un grand nombre de personnes en un court espace de temps. Avant la pratique de la vaccination, les pays scandinaves étaien [...]


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Vaccination contre la poliomyélite

Vaccination contre la poliomyélite
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Jonas Salk

Jonas Salk
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  • : professeur honoraire de l'Institut Pasteur, membre de l'Académie des sciences et de l'Académie nationale de médecine

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Pour citer l’article

Pierre LÉPINE, « POLIOMYÉLITE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 26 mars 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/poliomyelite/