PLUTON (astronomie)

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Survol de Pluton

Survol de Pluton
Crédits : SwRI/ JHUAPL

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Pluton

Pluton
Crédits : SwRI/ JHUAPL/ NASA

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Le sol de Pluton

Le sol de Pluton
Crédits : SwRI/ JHUAPL/ NASA

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Charon, principal satellite de Pluton

Charon, principal satellite de Pluton
Crédits : nh-plutosurface

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Lorsqu’en août 2006 l’Union astronomique internationale (U.A.I.) décida, en justifiant sa décision, de retirer à Pluton son statut de neuvième planète du système solaire, les protestations furent telles que l’U.A.I. dut confirmer sa position. Cette même année, la N.A.S.A. lançait la sonde New Horizons, pour atteindre le voisinage de Pluton neuf années plus tard. L’éloignement de Pluton est tel que la fusée AtlasV (renforcée) dut, au départ de la sonde, lui imprimer une vitesse de lancement supérieure à toutes celles requises jusque-là pour l’exploration des huit planètes. Le 14 juillet 2015, après avoir parcouru 6,4 milliards de kilomètres, la sonde approcha Pluton, à une distance de 11 095 kilomètres, envoyant vers la Terre les premières images détaillées de cet objet encore bien mystérieux et de ses cinq satellites.

Survol de Pluton

Survol de Pluton

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Vue d'artiste de la sonde New Horizons à l'approche de Pluton et de son satellite Charon. Elle embarque une batterie d'appareils d'observation et de mesure adaptés à l'étude des confins du système solaire. Une antenne parabolique de 2,1 mètres de diamètre lui sert à communiquer avec la... 

Crédits : SwRI/ JHUAPL

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Pluton

Pluton

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Pluton photographié par New Horizons le 14 juillet 2015. L'image combine les vues prises à travers les filtres infrarouge, rouge et bleu de l’instrument Ralph-M.V.I.C. (Multispectral Visual Imaging Camera). La résolution est de 1,3 km par pixel. L'objectif de ce traitement des couleurs est de... 

Crédits : SwRI/ JHUAPL/ NASA

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La planète naine – selon la dénomination officielle de l’U.A.I. – Pluton, nommée en latin d’après le dieu des Enfers de la mythologie grecque (Hadès), a été découverte en 1930 à l’observatoire de Flagstaff (Arizona). L’astronome Percival Lowell avait auparavant commencé la recherche d’une planète transneptunienne. Après sa mort (1916), la quête continua selon ses vœux, mais ce n’est qu’en 1929 que son legs permit la construction d’un télescope plus puissant (13 pouces d’ouverture, soit 33 cm). Avec cet instrument, un jeune aide technique âgé de vingt-trois ans, Clyde Tombaugh, prit et analysa systématiquement un très grand nombre de clichés stellaires pour y détecter un objet se déplaçant par rapport aux étoiles. La « planète », finalement découverte non loin de la position prévue par Lowell à partir de ses calculs de mécanique céleste, sera nommée Pluton après un concours gagné par une fillette de onze ans.

L’orbite de Pluton, parcourue en 248 années terrestres, est une ellipse assez excentrée, la distance au [...]

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Écrit par :

  • : professeur émérite de l'université Paris-VII-Denis-Diderot, membre de l'Académie des sciences

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Pour citer l’article

Pierre LÉNA, « PLUTON (astronomie) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 mai 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/pluton-planete/