PLANCTON

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Qu'est-ce que le plancton ?

Le terme plancton trouve son origine dans l'Odyssée d'Homère où il est employé pour désigner les animaux qui « errent » (planktós en grec ancien) à la surface des flots. En 1887, le zoologiste allemand Victor Hensen reprend ce terme pour qualifier l'ensemble des organismes qui vivent en suspension dans les eaux douces, saumâtres ou salées, et sont inaptes à lutter contre les courants. Cette définition recouvre ainsi des organismes extrêmement variés, depuis les méduses jusqu'aux bactéries, en passant par une multitude de petits crustacés et d'algues microscopiques. Ces organismes sont pour la plupart tout à fait capables de nager à leur échelle mais ils sont soit trop petits, soit trop faibles pour échapper aux mouvements des masses d'eau dans lesquelles ils vivent.

Le plancton s'oppose au necton qui désigne, à l'inverse, l'ensemble des organismes de pleine eau (on parle d'organismes pélagiques) suffisamment puissants pour échapper aux courants (céphalopodes, poissons, cétacés) et soumis, par conséquent, à des contraintes environnementales différentes. On peut également voir le plancton comme la fraction vivante du seston, c'est-à-dire de l'ensemble des particules en suspension dans l'eau. On oppose alors le plancton au tripton, lequel correspond aux particules non vivantes du seston.

Les milliers d'espèces qui composent le plancton sont généralement classées en catégories, en fonction de leur taille (fig. 1), de leur mode de vie ou de leur habitat. Parmi ces catégories, le phytoplancton désigne le plancton végétal. Capable de photosynthèse, il est principalement composé d'algues unicellulaires et de cyanobactéries (bactéries particulières autrefois appelées algues bleues). Il s'agit donc majoritairement de microbes mesurant pour la plupart moins de 0,2 mm. Parmi les algues unicellulaires [...]

Catégories du plancton

Dessin : Catégories du plancton

Dessin

Les principales catégories du plancton. Ce tableau met en correspondance les catégories de taille du plancton avec les principaux compartiments définis en fonction du type biologique (d’après J. McN. Sieburth et al., 1978). 

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Catégories du plancton

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Diatomées planctoniques

Diatomées planctoniques
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Copépode

Copépode
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Dinoflagellé planctonique

Dinoflagellé planctonique
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Pour citer l’article

Stéphane GASPARINI, « PLANCTON », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/plancton/