PHYSIQUELe modèle en physique

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Hiérarchie des modèles. Modèles et objets

La notion de modèle est associée à une idée de simplification systématique, d'ensemble organisé, de structuration des possibles. Dans une certaine mesure, le modèle semble ainsi s'opposer à l'objet comme le possible et le provisoire s'opposent au nécessaire et au permanent. En fait, un modèle possède toujours une certaine plasticité. Il représente, bien entendu, une distribution donnée de paramètres et de degrés de liberté. Toutefois, il est possible de concevoir une distribution différente de ces mêmes paramètres (ou d'un nombre plus grand), distribution ajustable à une expérience ultérieure ou même à une situation expérimentale identique.

On pourrait donc penser qu'un modèle est d'autant meilleur que sa plasticité est plus grande. En augmentant indéfiniment le nombre des rouages d'une construction (et des paramètres d'une loi physique), on pourrait adapter le modèle à un contexte expérimental sans cesse élargi.

Toutefois, le rôle de la physique ne consiste pas à suivre pas à pas les méandres de l'expérimentation pour les incorporer dans une description servile. Au contraire, une explication est d'autant plus convaincante qu'elle s'éloigne davantage des apparences pour les retrouver ensuite, comme des conséquences nécessaires et quantitatives, issues nécessairement, c'est-à-dire univoquement, de ses principes. Aussi une théorie est d'autant plus « explicative » qu'elle introduit un modèle plus rigide, qu'elle contient moins de paramètres arbitraires. C'est à la limite seulement qu'elle cesse d'être étalonnée par l'expérience et qu'elle permet de prévoir l'expérience. C'est à cette condition que le « modèle » se transforme en « objet ».

D'autre part, une théorie « objective » ne doit pas cette qualité à l'adoption ni même à l'utilisation d'un formalisme ou d'un principe réputé simple, simplicité bien difficile à définir et à justifier. C'est en essayant de résorber l'aspect phénoménologique des apparences dans une description (géométrique, analytique) d'où les particularités provenant de l'observation sont progressivement excl [...]


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Pour citer l’article

Marie-Antoinette TONNELAT, « PHYSIQUE - Le modèle en physique », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/physique-le-modele-en-physique/