PHYSIQUELe modèle en physique

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Dans la physique mécaniste

Jusqu'ici, le modèle est apparu comme un schéma simplificateur. Néanmoins, ce canevas se situe au niveau même des apparences qu'il prétend analyser. Il en constitue une version plus dépouillée mais, en même temps, plus quantitative et plus utilisable, tout en restant du même type. Autrement dit, le mouvement apparent des planètes se déduit de mouvements élémentaires plus simples, mais ce « modèle » ne constitue pas un mécanisme caché responsable d'apparences (couleur, son, champ électrique) dont la nature serait totalement différente de la figure et du mouvement auxquels se limite le modèle.

Au contraire, le but de la physique mécaniste est d'essayer, par des voies d'ailleurs très différentes, une telle assimilation. En réduisant tous les phénomènes « à la figure et au mouvement », Descartes va accentuer l'ambiguïté liée à la notion de modèle. Le modèle va être délibérément conçu comme une représentation du possible, comme une parabole destinée à suggérer les propriétés véritables des corps. Ainsi la lumière est représentée presque indifféremment comme la pression qui se transmet instantanément le long du bâton de l'aveugle, comme le vin dont les filets s'éparpillent à travers les raisins de la cuve, comme des petites billes rigides qui obéissent à une balistique des corps matériels.

Le modélisme issu des principes cartésiens semble même renoncer au monde archimédien, certes simplifié, mais non contradictoire de la physique galiléenne ; le modèle peut présenter des caractères incompatibles avec les postulats initiaux. Tout en justifiant les lois de l'optique géométrique – réflexion et réfraction – par des modèles balistiques, imaginant le rebondissement de petites balles rondes et dures, Descartes soutient que la lumière ne saurait être le mouvement d'un corps, mais une « tendance au mouvement », une pression immédiatement ressentie dans un univers incompressible et plein. L'identité des lois qui régissent les phénomènes « [...]

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Pour citer l’article

Marie-Antoinette TONNELAT, « PHYSIQUE - Le modèle en physique », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 05 février 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/physique-le-modele-en-physique/