PHÉROMONES

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Phéromones des animaux vertébrés

Chez les vertébrés, les phéromones produites par un individu constituent pour son entourage un message codé qui porte des renseignements sur son statut social, sa situation et sa maturité sexuelle. L'existence de telles phéromones a été mise en évidence chez tous les vertébrés, des poissons aux primates et à l'homme.

Les phéromones de poissons

Un poisson blessé est capable d'avertir ses congénères par l'émission d'une substance d'alarme, qui provoque chez ceux-ci une réaction de fuite. Cette substance produite par des cellules épidermiques spécialisées ne peut être émise que s'il y a lésion au niveau de la peau. Chez les vairons, on pensait qu'il s'agissait d'une ptérine, mais pour expliquer la spécificité on a ensuite émis l'hypothèse que cette ptérine était conjuguée à une protéine. D'autres travaux ont contredit cette hypothèse, et les phéromones d'alarme seraient des composés polysaccharidiques possédant des fonctions amines.

L'existence de phéromones sexuelles a été mise en évidence chez les femelles et les mâles. Chez le gobie, le mâle est capable de présenter un comportement de cour, simplement au contact du fluide ovarien d'une femelle réceptive : la substance responsable serait de nature protéique. Chez de nombreuses espèces, les mâles signalent leur présence par l'émission de substances spécifiques qui attirent les femelles. Chez le guppy, le mâle sécrète une « copuline », qui synchronise la maturité sexuelle des femelles en stimulant la production des hormones gonadotrophiques. De plus, l'homogénéité des bancs de poissons est assurée par un ensemble de signaux chimiques produits par le mucus. Ces derniers servent à marquer le territoire et à assurer la cohésion du groupe en permettant à la fois la reconnaissance individuelle et sociale. Ils interviendraient aussi dans les phénomènes migratoires. Chez les salmonidés en particulier, le jeune poisson garderait la « mémoire olfactive » de la rivière qui l'a vu naître ou du groupe auquel il a appartenu. [...]


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Écrit par :

  • : docteur ès sciences physiques, chef du département de phytopharmacie et d'écotoxicologie de l'Institut national de la recherche agronomique, directeur du laboratoire des médiateurs chimiques de l'I.N.R.A.

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Pour citer l’article

Charles DESCOINS, « PHÉROMONES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 29 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/pheromones/