DELVAUX PAUL (1897-1994)

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Une fascination nocturne

On trouve dans ses œuvres, comme le montre José Vovelle dans Le Surréalisme en Belgique (1972), des références à De Chirico (avec lequel il expose à Bruxelles en 1936), et souvent à Magritte, mais aussi à des artistes appartenant à d'autres époques. Certains gestes de ses personnages féminins sont empruntés de l'école de Fontainebleau, certains corps à Ingres, certains profils à Poussin, certains chapeaux immenses à Cranach... Son macabre n'est pas sans rapports avec ceux d'Antoine Wiertz ou de James Ensor. Il met la totalité de l'histoire de l'art ou presque, au service d'une enfance dont il reste prisonnier. Car, constamment, son enfance et son adolescence sont au cœur de ses tableaux. Sorti des illustrations, réalisées par Édouard Riou, du Voyage au centre de la Terre de Jules Verne (Hetzel, Paris, 1867), livre qu'on lui a offert lorsqu'il avait dix ans, le maigre savant géologue Otto Lidenbrock et l'astronome Palmyrin Rosette, figures récurrentes (Les Phases de la lune II, 1941, Galerie Patrick Derom, Bruxelles et Les Phases de la lune III, 1942, Museum Boijmans Van Beuningen, Rotterdam), pénètrent souvent dans les villes que parcourent les femmes nues ou vêtues d'un péplum. Dans Les Vierges sages (1965, Fondation Paul Delvaux, Belgique), les vierges portent les lampes à pétrole de son enfance. S'il est le « peintre des gares », des gares tristes (Solitude, musée des Beaux-Arts de Mons, Bruxelles, 1955), c'est également grâce à la force des souvenirs. Ainsi, il se rappelle avoir été fasciné, à six ou sept ans, par les sifflets d'un tram à vapeur. Il se souvient également d'une salle de l'école primaire, où avaient lieu les cours de musique et où il voyait « la pâle silhouette d'un squelette ricanant dans sa cage noire, tapissée de rouge ». Une visite à l'étrange musée Spitzner, musée forain d'anatomie, fait aussi partie de sa mythologie personnelle. Ces squelettes se retrouvent aussi bien dans ses tableaux aux évocations de souvenirs personnels (Le Feu, 1945, Saint Louis Art Museum, États-Unis [...]


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Écrit par :

  • : professeur émérite de philosophie de l'art à l'université Paris-I-Panthéon-Sorbonne, critique d'art, écrivain

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Pour citer l’article

Gilbert LASCAULT, « DELVAUX PAUL - (1897-1994) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 03 juillet 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/paul-delvaux/