BÉNICHOU PAUL (1908-2001)

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Entre l'écriture et la voix

Paul Bénichou est né en 1908 à Tlemcen, en Algérie, dans une famille juive algérienne du côté de son père et juive espagnole du côté de sa mère. L'alliance est décisive, qui unit l'importance du livre, celle de la Bible au premier chef, et de la tradition orale. Paul Bénichou recueillera au sein de sa famille des « romances » chantés remontant au xive ou au xve siècle et publiera en 1968 le Romancero judeo-español de Marruecos. Après des études au lycée d'Oran, puis à Louis-le-Grand, où il se lie d'amitié avec Ferdinand Alquié et découvre le surréalisme, il intègre l'École normale supérieure, passe l'agrégation de lettres, enseigne dans le secondaire. Révoqué de l'enseignement sous Vichy en application du statut des Juifs, il trouve finalement un poste en Argentine, où il restera jusqu'en 1949. Là, il rencontre Borges, dont l'importance est pour lui comparable à celle de Mallarmé, le traduit – avec sa fille –, écrit des articles sur son œuvre. Il publie en 1948 les Morales du grand siècle, brillante synthèse dont le succès le fera considérer, pendant un temps, comme l'auteur de ce seul livre. À son retour en France, Paul Bénichou retrouve l'enseignement secondaire jusqu'en 1958, puis enseigne à Harvard jusqu'en 1979 et entreprend, à partir de 1973, avec Le Sacre de l'écrivain, la publication de sa magistrale étude du romantisme français, qui se poursuit avec Le Temps des prophètes (1977), Les Mages romantiques (1988), L'École du désenchantement (1992), Selon Mallarmé (1995).

Avant d'écrire, chaque peuple a chanté : à la tradition orale, la poésie populaire et la chanson, si dédaignées en France, est conférée une importance capitale, celle d'être dépositaire d'une culture, mais aussi de constituer un domaine d'études privilégié des différences et des variantes, un laboratoire de la fabrication poétique. Ainsi Gérard de Nerval, dont l'œuvre est étudiée dans L'École du désenchantement, fait l'objet d'un premier ouvrage autour du recueil de chansons popul[...]

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Françoise COBLENCE, « BÉNICHOU PAUL - (1908-2001) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 07 octobre 2018. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/paul-benichou/