PALÉOANTHROPOLOGIE ou PALÉONTOLOGIE HUMAINE

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Des pierres de foudre à l’archéologie préhistorique

La présence de l'homme fossile ne sera longtemps pressentie que par les traces de son activité, à commencer par l'existence de ces pierres que l’on croit tombées avec la foudre – d'où leur nom de « pierres de foudre » – et qui n'étaient autres que des haches polies ou des pointes de flèches en silex. Quand bien même l'on doit à des auteurs anonymes, dès le xvie siècle, les premières lueurs de vérité à leur sujet, à en croire Michel Mercati dans sa célèbre Metallotheca (1570, publiée en 1717), ce n'est qu'en 1723 qu'Antoine de Jussieu (1686-1758), devant l'Académie royale des sciences, identifia ces « pierres de foudre » comme des objets travaillés par analogie avec ceux des « sauvages » de l'Amérique. Cette idée fut reprise quelques années plus tard, en 1730, par Mahudel dans un mémoire lu devant l'Académie des inscriptions et belles-lettres. Mais ces hommes étaient en avance sur leur siècle, si bien que leurs conclusions, pourtant pleines de bon sens, n'ouvrirent aucune voie nouvelle. Vers la fin du xviiie siècle, l'Anglais John Frere présenta, devant la Société des antiquaires de Londres, des outils de pierre – de véritables bifaces du Paléolithique ancien – découverts pour la première fois dans un contexte stratigraphique. Enfouis dans des graviers, sous douze pieds de sables et d'argiles, dans une carrière localisée près de Hoxne dans le Suffolk, ces outils en silex « ...associés du reste à des ossements d'un animal éteint, étaient de toute évidence des armes de guerre, fabriquées et employées par un peuple qui n'utilisait pas les métaux ». Mais, à l'instar d'autres découvertes, comme celle de la caverne de Gaylenreuth en Franconie, où l'on mit au jour de nombreux ossements humains, le mémoire de Frere, publié en 1800, n'eut aucun écho jusqu'à ce que l'Anglais John Evans (1823-1908) le redécouvre quelque soixante ans plus tard. À vrai dire, au début [...]


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Jacques Boucher de Perthes

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Pour citer l’article

Herbert THOMAS, « PALÉOANTHROPOLOGIE ou PALÉONTOLOGIE HUMAINE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 25 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/paleoanthropologie-paleontologie-humaine/