NURMI PAAVO (1897-1973)

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Les premiers exploits

Paavo Johannes Nurmi naît le 13 juin 1897 à Turku, cité portuaire de Finlande, alors intégrée à l'Empire russe. Il est le fils d'un modeste artisan ébéniste. Son père meurt alors que l'enfant n'est âgé que de douze ans. Le gamin se retrouve soutien de famille et exerce divers métiers manuels pour subvenir aux besoins de son frère et de ses deux sœurs. À dix-neuf ans, il effectue son service militaire, et c'est à ce moment qu'il découvre sa vocation d'athlète. En moins de quatre ans, sa progression est fulgurante et il se présente en favori aux jeux Olympiques d'Anvers, en 1920. Personne ne semblait pouvoir l'inquiéter sur 5 000 mètres. Comme à son habitude, Nurmi force l'allure dès le départ, sans se soucier de ses concurrents accrochés à sa foulée régulière. Mais le Français Joseph Guillemot parvient à le suivre et surprend l'idole par un sprint prolongé dans le dernier virage. Guillemot résiste et devance le Finlandais de 4 secondes – un cruel échec pour Nurmi. Trois jours plus tard, sur 10 000 mètres, le Finlandais reste sur ses gardes et, grâce à un dernier tour mené à un train d'enfer, finit par s'imposer devant le même Joseph Guillemot. À Anvers, Nurmi obtient deux autres médailles d'or : il est champion olympique de cross-country, individuellement et par équipes, avec ses compatriotes Heikki Liimatainen et Teudor Koskenniemi.

Joseph Guillemot et Paavo Nurmi

Joseph Guillemot et Paavo Nurmi

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Les athlètes français Joseph Guillemot (à gauche) et finlandais Paavo Nurmi (à droite). Lors des jeux Olympiques d'Anvers en 1920, Guillemot remporte le 5 000 mètres, Nurmi le 10 000 mètres. 

Crédits : Topical Press Agency/ Hulton Archive/ Getty Images

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La Finlande, qui venait d'obtenir l'indépendance, fut si fière des médailles d'or de Nurmi que des hommes d'affaires lui offrirent de financer ses études d'ingénieur à l'Institut industriel d'Helsinki. Première entorse à l'amateurisme ?


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Joseph Guillemot et Paavo Nurmi

Joseph Guillemot et Paavo Nurmi
Crédits : Topical Press Agency/ Hulton Archive/ Getty Images

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Paavo Nurmi

Paavo Nurmi
Crédits : Bettmann/ Getty-images

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Ville Ritola, Paavo Nurmi et Edvin Wide

Ville Ritola, Paavo Nurmi et Edvin Wide
Crédits : Hulton Getty

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Écrit par :

  • : historien du sport, membre de l'Association des écrivains sportifs

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Pour citer l’article

Pierre LAGRUE, « NURMI PAAVO - (1897-1973) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 14 août 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/paavo-nurmi/