OSTRACISME

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L'ostracisme dans l'Antiquité

J.-P. Vernant et P. Vidal-Naquet notent, dans Mythe et tragédie en Grèce ancienne, que l'ostracisme athénien est un rite probablement symétrique de celui du pharmakos. La cité ayant besoin d'expulser la souillure accumulée pendant une année choisissait un pharmakos, habituellement un homme des bas-fonds d'Athènes, et, au moins au début de l'institution, le mettait à mort après une cérémonie expiatoire. L'ostracisme correspondrait, sur le plan des idées, à cette liturgie organisée sur celui des passions. La procédure d'ostracisme, créée par Clisthène en 487 avant J.-C., s'imposa d'emblée comme une procédure exceptionnelle. Théoriquement aucun nom n'est prononcé et les membres de l'assemblée se fient à leur seul jugement pour inscrire sur une coquille ou un tesson de poterie le nom de leur choix (le mot ostracisme vient du grec ostrakon, « coquille »). Il n'y a pas d'accusation politique, pas de défense, pas de recours aux tribunaux. Le vote traduit le sentiment populaire dans lequel le refus de la tyrannie s'allie sans doute à la crainte quasi religieuse de la présence d'un homme supérieur perturbant le fonctionnement d'institutions créées pour les hommes ordinaires. La procédure d'ostracisme fut notamment appliquée à Thémistocle, à Aristide, et elle fut abandonnée en 417 ou 416 quand, à la suite de manœuvres qui la vidaient de sa finalité politique et morale, elle atteignit le démagogue Hyperbolos qui ne méritait pas cette consécration paradoxale.

Aristote (Politique) compare la démocratie à un chœur qui exclut la voix dont la beauté rendrait ternes les autres voix du chœur. L'idée fondamentale justifiant l'ostracisme est donc que l'homme, animal politique, n'est ni bête ni dieu, et que la grandeur est un excès aussi répréhensible que le crime. Cette idée qui irrigue la politisation croissante des moindres cellules sociales de notre temps explique que la crainte du tyran soit p [...]


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  • : maître-assistant à l'université de Paris-I, écrivain

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Pour citer l’article

Pierre BOUDOT, « OSTRACISME », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 04 juillet 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/ostracisme/