ORIGINE DE LA VIE

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Les indices géologiques

Les micro-organismes fossiles les plus anciens ont été découverts en Australie, dans les stromatolites fossiles (J. W. Schopf, 1993) ; ils datent de 3,46 milliards d'années. À cette époque, la vie microbienne était présente sous forme de cyanobactéries filamenteuses, vraisemblablement photoautotrophes, c'est-à-dire capables de fabriquer leurs constituants fondamentaux à partir du dioxyde de carbone atmosphérique. Cette vie primitive était déjà diversifiée, puisque onze taxons différents ont été identifiés.

Les roches les plus anciennes connues sont les sédiments d'Isua (3,8 milliards d'années) et d'Akilia (3,85 milliards d'années) qui sont situés dans le sud-ouest du Groenland (S. J. Mojzsis et al., 1996). Ceux-ci témoignent de l'existence, à cette époque, d'eau liquide sur la Terre et de dioxyde de carbone dans l'atmosphère ; ils renferment aussi des kérogènes, molécules organiques complexes. La proportion des isotopes 12 et 13 du carbone (12C et 13C) organique présente dans ces sédiments est troublante et pourrait témoigner d'une origine biologique. En règle générale, les molécules biologiques qui résultent de la photosynthèse sont caractérisées par un enrichissement en 12C par rapport aux carbonates minéraux. Ainsi, le rapport 12C/13C passe de 88,99 pour les carbonates marins de référence à des valeurs comprises entre 90,8 et 91,7 pour les molécules organiques biologiques. Le rapport est de 90,2 pour le sédiment d'Isua et de 92,4 pour celui d'Akilia. Ces valeurs suggèrent, mais ne prouvent pas, l'existence d'une activité photosynthétique, donc d'une vie primitive, il y a 3,8 milliards d'années.

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Pour citer l’article

André BRACK, « ORIGINE DE LA VIE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 02 décembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/origine-de-la-vie/