ORATEURS ET HISTORIENS, Antiquité gréco-romaine

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Paroles et actions

Logoi et erga — le héros homérique doit exceller dans l'un et l'autre domaine, sans que la question de leurs rapports ne se pose encore vraiment. Avec le développement de la cité et des réflexions sur le langage lui-même, les choses changent. On pourrait même, au long de l'histoire de la cité antique, repérer une triple scansion : du logos inspirateur de l'ergon, au logos comme ergon, voire au logos sans ergon. Ou, pour le formuler autrement, de l'homme politique — Périclès par exemple — comme orateur, à l'orateur (rhêtôr) comme homme politique — Démosthène ou Cicéron — et au politikos de Plutarque ou, mieux, au sophiste (ainsi qu'on l'entendra au iie siècle apr. J.-C., tels Aelius Aristide ou Dion de Pruse). Périclès, régulièrement réélu stratège à Athènes, conjoint éloquence et action, à la différence des stratèges du ive siècle qui ne seront plus que des hommes de guerre, tandis que la politique sera devenue l'affaire des rhêtores comme Démosthène, qui sont, eux, des orateurs professionnels, indépendamment de toute charge élective. Leur pouvoir réside dans leur logos, mais aussi leur parole tend à être leur ergon.

Dans le contexte romain, Cicéron, reprenant mais aussi prolongeant Isocrate, va « héroïser » l'orateur. Assurément, Rome n'attendit pas Cicéron pour posséder de grands orateurs tel Caton. Existaient même des emplois « purement latins » ou « fonctionnels » du mot orator : indépendamment de toute idée d'art oratoire, on « devenait » orator au sortir de l'armée, et avant de devenir chef militaire (imperator), puis d'entrer au Sénat. Mais Cicéron, notamment dans De l'orateur, veut voir dans l'orateur le véritable princeps de la cité, celui par qui pourraient cesser les maux de la cité s'il y devenait roi.

Dire les faits : logoi et erga, c'est aussi le problème de l'historien qui doit trouver les mots (justes, vrais) pour raconter les faits et gestes des hommes et des cités et les préserver de l'oubli, tout en sachant que toujours les mots risquent d'être insuffisants (ou, comme le dit [...]


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  • : directeur d'études à l'École des hautes études en sciences sociales

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Pour citer l’article

François HARTOG, « ORATEURS ET HISTORIENS, Antiquité gréco-romaine », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 07 décembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/orateurs-et-historiens-antiquite-greco-romaine/