ORATEURS ET HISTORIENS, Antiquité gréco-romaine

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Éloquence et cité

« Bon diseur d'avis » et « bon faiseur d'exploits » (erga) : tel doit être le héros homérique. Doublement excellent : en paroles et en actions, à la guerre comme à l'assemblée. Devant Troie, à l'assemblée des chefs achéens, chacun, tour à tour, est invité à faire prévaloir son avis ; en passant de main en main, le sceptre royal marque l'inviolabilité de l'orateur et rend visible ce premier modèle de circulation réglée d'une parole presque « politique ».

Près de dix siècles plus tard, dans ses Préceptes politiques, Plutarque repart de cette même formule homérique, comme définissant au mieux l'« homme politique », c'est-à-dire celui qui, désormais, notable d'entre les notables, est vu comme le « chef naturel » de la cité. Mais nous sommes, partiellement au moins, dans la métaphore, car de guerres et de combats — règne la « paix romaine » — il ne saurait plus être question. Sa parole, en revanche, est à la fois logos et ergon, parole et action, car c'est avec ce seul « instrument » qu'il « modèle » la cité.

Avec la cité classique, dont Athènes restera comme le type idéal, la parole devient « l'outil politique par excellence [...], elle n'est plus le mot rituel, la formule juste, mais le débat contradictoire, la discussion, l'argumentation. Elle suppose un public auquel elle s'adresse comme à un juge qui décide en dernier ressort, à mains levées, entre les deux partis qui lui sont présentés ; c'est ce choix purement humain qui mesure la force de persuasion respective des deux discours, assurant la victoire d'un des orateurs sur son adversaire » (J.-P. Vernant). La cité et la parole persuasive ne vont pas l'une sans l'autre. Mais, tout aussitôt, s'introduit un risque inéluctable. La Persuasion, Peithô, n'est pas, ne peut pas être univoque. À côté de la bonne Peithô, soucieuse de vérité, il y en a une autre qui, pour convaincre, flatte, égare, trompe l'interlocuteur. À l'orée de la civilisation grecque, Ulysse surgit déjà en maî [...]


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  • : directeur d'études à l'École des hautes études en sciences sociales

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Pour citer l’article

François HARTOG, « ORATEURS ET HISTORIENS, Antiquité gréco-romaine », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 12 octobre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/orateurs-et-historiens-antiquite-greco-romaine/