OPÉRAHistoire, de Peri à Puccini

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L'évolution du genre

Le triomphe de l'« opera seria »

À l'orée du xviiie siècle, Venise va perdre progressivement sa place de citadelle de l'opéra pour la céder à Naples. L'opéra napolitain sera principalement incarné par Alessandro Scarlatti (1660-1725), auteur de quelque cent quinze ouvrages pour la scène, et qui va être le pionnier de l'opera seria (opéra sérieux). Généralement bâti sur une intrigue mythologique ou historique, l'opera seria est le plus souvent composé de trois actes précédés d'une ouverture instrumentale, ou sinfonia. Il se caractérise par une alternance très codifiée de dialogues en recitativo secco (ou parlando) et d'airs. L'absence de chœurs est la règle. Scarlatti développera notamment l'aria da capo : cet air avec reprise (a-b-a), permettra à des générations entières de virtuoses de la voix – au premier rang desquels les castrats – de s'illustrer et même de prendre littéralement le pouvoir dans l'opéra. Scarlatti aura également eu pour mérite de transformer le rôle de l'orchestre ; celui-ci, de simple accompagnateur, devient le véritable soutien de l'action dramatique.

Antonio Vivaldi (1678-1741), à l'autre extrémité de l'Italie, joue en quelque sorte les francs-tireurs. La musique instrumentale et religieuse du maître vénitien a peut-être fait oublier un peu trop vite qu'il se prétendait lui-même l'auteur de quelque quatre-vingt-quatorze opéras, dont l'un d'entre eux, Orlando furioso (1727) d'après le Tasse illustre bien son refus de la toute-puissance de l'aria da capo.

Mais le théoricien de l'opera seria est le poète officiel de la cour de Vienne : Pietro Métastase (1698-1782) auteur d'une trentaine de drammi per musica dont certains furent utilisés jusqu'à quatre-vingts fois par les compositeurs.

Le bel canto – initialement buon canto comme l'avait naguère baptisé Caccini – devait trouver dans l'opera seria un cadre à sa mesure. C'est contre les outrances de cette forme, où la prouesse vocale pouvait finir un [...]

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  • : journaliste et musicologue, rédacteur en chef aux Nouvelles, rédacteur en chef deL'Avant-Scène musique

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Pour citer l’article

Jean-Vincent RICHARD, « OPÉRA - Histoire, de Peri à Puccini », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 15 octobre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/opera-histoire-de-peri-a-puccini/