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Les Européens au contact des îles du Pacifique

La présence de groupes indigènes dans la totalité des îles et archipels de quelque importance est une originalité du monde Pacifique par rapport à l'océan Indien ou à l'Atlantique où, rappelons-le, les Mascareignes et les Seychelles, dans l'un, les Açores et Madère, dans l'autre, étaient inhabitées à l'arrivée des Européens. Certes, le problème du contact s'est posé en termes très différents suivant les archipels, en fonction de la nature plus ou moins belliqueuse des autochtones, de la structure de leur société, de leurs croyances religieuses et aussi bien sûr de leur densité, beaucoup plus forte en général dans le monde polynésien que dans les grandes terres mélanésiennes où l'occupation humaine était plus discontinue. Le type de contact était aussi fonction des Européens eux-mêmes, de ce qu'ils venaient chercher dans les îles et du temps qu'ils y restaient. En fait, les Européens que l'on rencontre dans le Pacifique au xixe siècle par exemple appartenaient à des catégories très variées, mais nombre d'entre eux étaient de fortes personnalités qui marquèrent profondément l'histoire de ces microcosmes qu'étaient les îles.

Aventuriers et trafiquants

Immédiatement après les découvreurs, qui en général ne firent que passer dans les îles, apparurent des aventuriers et des trafiquants au premier rang desquels figuraient les matelots désertant des navires de passage : ils furent souvent bien accueillis par les indigènes dans la mesure où ils apportaient la connaissance des techniques, notamment militaires et navales, qui faisaient la suprématie des Blancs. On sait par exemple le rôle que jouèrent les mutinés du Bounty dans les succès de Pomaré Ier à Tahiti, avant que certains d'entre eux ne se lançassent dans l'aventure bien connue de Pitcairn pour se mettre à l'abri des bateaux de guerre anglais. Aux Hawaii, le roitelet Kamehameha n'hésita pas à kidnapper en 1790 deux marins américains, Isaac Davis et John Young, dont il fit des grands chefs, qu'il maria à des princesses de haut ran [...]


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Pour citer l’article

Christian HUETZ DE LEMPS, « OCÉANIE - Histoire », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/oceanie-histoire/