OCÉAN ET MERS (Vie marine)Vie pélagique

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Le plancton

Quoique, dans l'ensemble, le plancton soit constitué d'espèces de petite taille, on a pu en établir une classification fondée sur des critères dimensionnels, allant du picoplancton (10—12 m), représenté surtout par des bactéries, jusqu'au mégaloplancton, où l'on classe les invertébrés qui dépassent 5 cm de longueur, en passant par de minuscules eucaryotes de moins d'un micromètre de diamètre (10—6 m). Les catégories dimensionnelles supérieures ne renferment que des espèces animales (zooplancton), alors que des espèces végétales (phytoplancton) dominent dans les catégories correspondant aux tailles les plus faibles.

Au sein du zooplancton, on distingue des êtres vivants, dits holoplanctoniques, dont la totalité du cycle biologique se déroule au sein des eaux, par opposition aux espèces méroplanctoniques, dont le cycle biologique se partage en deux périodes inégales : l'une planctonique, la plus courte, l'autre benthique, la plus longue.

Composition

Le plancton végétal, ou phytoplancton, est exclusivement constitué d'organismes unicellulaires. Les deux groupes les plus importants, tant par le nombre des espèces que par l'abondance des populations, sont les diatomées, dont les cellules sont protégées par une enveloppe siliceuse, et les dinoflagellés à enveloppe chitinoïde, enveloppe souvent pourvue de prolongements ou d'épines (cf. dinophycées).

Quoique présentes dans toutes les mers, les diatomées forment, du point de vue quantitatif, l'essentiel du plancton végétal des mers froides. Les dinoflagellés, qui possèdent deux flagelles, l'un circulaire et équatorial, l'autre parallèle au grand axe du corps, sont surtout abondants dans les mers chaudes et tempérées chaudes.

Parmi les protophytes dotés de flagelles, on trouve encore des silicoflagellés à squelette siliceux, d'ailleurs assez rares dans les océans actuels, et surtout des coccolithophoridés, dont la taille est très inférieure à celle des diatomées et à celle des dinoflagellés. L [...]


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  • : professeur émérite à l'université de la Méditerranée, Marseille
  • : membre de l'Institut de France, commandeur de la Légion d'honneur, professeur émérite de l'université de la méditerranée Aix-Marseille-II

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Pour citer l’article

Lucien LAUBIER, Jean-Marie PÉRÈS, « OCÉAN ET MERS (Vie marine) - Vie pélagique », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 02 juillet 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/ocean-et-mers-vie-marine-vie-pelagique/