OCÉAN ET MERS (Eaux marines)Mouvements

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Houles et vagues

Les houles et les vagues sont des oscillations périodiques du niveau de la mer, qui se manifestent de façon épisodique, en fonction d'inégalités des pressions agissant sur la surface. Elles sont caractérisées par le fait que leur période, c'est-à-dire le temps (T) qui s'écoule entre le passage en un point donné de deux crêtes successives, est inférieure à 30 secondes.

Vagues

Photographie : Vagues

Photographie

Déferlement de vagues à l'approche d'une côte (Bermudes). 

Crédits : Martin Barraud/ The Image Bank/ Getty Images

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La distinction entre houles et vagues est assez délicate. En simplifiant les choses à l'extrême, on peut dire que la houle est une oscillation de profil sensiblement sinusoïdal, donc très régulière, liée à une dépression mobile, et qui se propage sur de très longues distances, c'est-à-dire essentiellement dans les grands océans. Au contraire, les vagues, qui représentent ce que les marins appellent « la mer du vent », sont des oscillations formées sur place, sous l'influence d'un vent local, à condition que celui-ci dépasse de 1,5 à 2 mètres par seconde ; les particules superficielles de l'eau mises en mouvement par la friction du vent suivent des circonférences dans un plan vertical orienté suivant l'axe du vent ; ces particules superficielles transmettent, par frottement, un certain mouvement aux particules d'eau sous-jacente, mais le diamètre des cercles décrits par celles-ci décroît de façon exponentielle avec la profondeur. On appelle longueur d'onde d'une houle ou d'une vague (L) la distance existant entre deux crêtes successives, et amplitude (A) la différence de niveau entre la crête et le creux ; la célérité, c'est-à-dire la vitesse à laquelle se propage l'intumescence, est exprimée par le rapport L/T.

Lorsque la vitesse du vent qui engendre les vagues croît, L et A augmentent ; mais, au-delà d'un vent de 5 mètres par seconde, A croît plus vite que L et ce qu'on appelle la « cambrure » de la vague (A/L) augmente. Or la cambrure ne peut, au large, dépasser une valeur de l'ordre de 0,14 ; à ce moment se forment, sur la crête de la lame, des « moutons ».

La houle à l'état pur est relativement rare ; le plus souvent s'y ajoutent des vagues qui superposent leurs caractéristiques pro [...]


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Courants marins

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Circulation océanique en surface

Circulation océanique en surface
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Schéma de la circulation générale des courants océaniques

Schéma de la circulation générale des courants océaniques
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Spirale d’Ekman

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Écrit par :

  • : membre de l'Institut de France, commandeur de la Légion d'honneur, professeur émérite de l'université de la méditerranée Aix-Marseille-II

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Pour citer l’article

Jean-Marie PÉRÈS, « OCÉAN ET MERS (Eaux marines) - Mouvements », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/ocean-et-mers-eaux-marines-mouvements/