NUAGES

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Composition des nuages

Les nuages proviennent de la condensation de la vapeur d'eau contenue dans l'air sur des aérosols (particules liquides ou solides en suspension). Cette condensation sous forme de gouttelettes d'eau liquide ou de cristaux de glace est toujours la conséquence d'un refroidissement de l'air résultant le plus souvent de la détente subie par un certain volume d'air humide qui s'élève dans l'atmosphère (ascendance) et qui est soumis, par conséquent, à des pressions de plus en plus faibles.

Dans les nuages, les gouttelettes d'eau sont de forme sphérique et ont un diamètre compris entre 0,008 et 0,8 millimètre (fréquemment de l'ordre de 0,02 mm). Celles dont le diamètre est supérieur au dixième de millimètre ont des vitesses de chute de l'ordre du mètre par seconde. Elles tombent sous forme de pluie ou de bruine si les courants d'air ascendants ne sont pas suffisants pour les soutenir. Les gouttes d'eau qui composent la pluie ont le plus souvent un diamètre compris entre 0,5 et 6 millimètres et tombent, suivant leur dimension, à des vitesses comprises entre 2 et 9 mètres par seconde.

Les flocons de neige et les cristaux de glace ont, à poids égal, une vitesse de chute beaucoup plus faible car ils sont soumis, du fait de leur faible densité et de leur forme, à une résistance de l'air plus importante. Ainsi, la vitesse de chute des flocons de neige ne dépasse que très rarement 1 ou 2 mètres par seconde.

L'état physique des nuages (liquide ou solide) peut être révélé par certains photométéores. À titre d'exemple, l'observation d'un halo caractérise la présence de cristaux de glace en forme de colonnes hexagonales, alors que celle d’un arc-en-ciel révèle l'existence de précipitations d’eau liquide. L'altitude et la température ne sont pas toujours des indices suffisants pour déterminer la présence de glace car, par suite du phénomène de surfusion, certaines gouttelettes d'eau peuvent rester liquides jusqu’à des températures de – 40 0C.

La teneur en eau condensée des nuages est de l'ordr [...]

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Nuages de l’étage supérieur

Nuages de l’étage supérieur
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Nuages de l’étage supérieur

Nuages de l’étage supérieur
Crédits : AAMont-Aigoual/ Météo-France (en haut) ; Météo-France (à gauche) ; Juhku/ Shutterstock (à droite)

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Nuages de l’étage moyen

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Pour citer l’article

Jean-Pierre CHALON, André VIAUT, « NUAGES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 septembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/nuages/