NOUVELLE

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Problématique de la nouvelle

Naissance d'une notion

Les dictionnaires nous seront-ils de quelque secours ? Pour Littré, la nouvelle serait une « sorte de roman très court » ; mais nos Cent Nouvelles nouvelles lui deviennent « contes fort libres » ! Au dictionnaire de l'Académie royale espagnole, la nouvelle sera une « œuvre littéraire où l'on narre une action entièrement ou partiellement imaginée, dont la fin est de causer au lecteur un plaisir esthétique en décrivant ou dépeignant des événements ou des actions intéressants ainsi que des caractères, des passions, des mœurs » ; ce qui définit aussi bien, aussi mal, le Quichotte que les Nouvelles exemplaires.

À l'expérience, nous n'obtenons guère mieux des dictionnaires de termes littéraires.

N'espérons même plus que les centaines de livres ou d'articles élaborés en Europe centrale depuis le xixe siècle sur la théorie de la nouvelle vont nous tirer d'embarras : Donald Locicero publie en effet en 1971 Novellentheorie : the Practicality of the Theoretical, pour soutenir que toutes les définitions jusqu'à lui proposées : la Wendepunkttheorie (théorie du tournant), la Falkentheorie (théorie du faucon), celle enfin qui fait de l'inouï le propre du genre, doivent être abandonnées. Il faudrait se borner à étudier historiquement la nouvelle.

Considérer historiquement quoi que ce soit sans se former une idée de cela précisément qu'on s'assigne d'étudier, n'est-ce pas une gageure perdue ? Mieux vaut donc essayer de coupler enquête historique et réflexion critique en se rappelant que l'Europe moderne et contemporaine n'épuise pas la littérature.

Bien qu'ils soient rédigés en vers, on a souvent considéré que certains « épisodes » de L'Odyssée : « Circé », « Le Cyclope », « La Nekuia », constituent autant d'histoires (de nouvelles) insérées dans une littérature épico-romanesque. Les Canterbury Tales et les Contes (que La Fontaine appelait indifféremment des « nouvelles ») étaient composés en vers. Rien d'étonnant puisque, de Chrétien de Troyes au Kim Van Kiêu en passant par le Roman [...]

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Écrit par :

  • : ancien élève de l'École normale supérieure, professeur honoraire à l'université de Paris-IV
  • : chargée de recherche au C.N.R.S.

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Pour citer l’article

 ETIEMBLE, Antonia FONYI, « NOUVELLE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 janvier 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/nouvelle/