NOTABLES

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Le temps des notables triomphants (1800-1848)

Napoléon, Premier consul, avait inscrit le terme dans la loi avec les listes de notabilité définies par le niveau de revenus, principalement fonciers, ouvrant l'accès aux charges administratives et politiques. Les lois électorales de la Restauration, puis de la monarchie de Juillet, reprennent le principe en modifiant les critères. Elles instaurent un compromis entre élites d'âges historiques différents et tentent une stabilisation politique autour de la grande propriété sous la Restauration et de la moyenne propriété sous la monarchie de Juillet. La noblesse peut reconquérir ainsi son influence sans que la porte soit fermée aux éléments roturiers, pourvu qu'ils se coulent dans ce moule.

Le règne des notables présente cependant deux graves faiblesses. Le principe de hiérarchisation à base foncière prend trop peu en compte la richesse mobilière issue du négoce ou de l'industrie naissante ou les revenus dérivés du travail intellectuel. Le second inconvénient du système est son étroitesse qui ouvre la possibilité des abus de position dominante dont l'histoire politique de la Restauration ou de la monarchie de Juillet est émaillée. Vers 1840, le sommet du monde des notables est occupé par 18 000 censitaires à plus de 1 000 francs, suivis de 56 000 éligibles, désignés par 250 000 électeurs payant plus de 200 francs de cens.

Apparemment, ces notables détiennent tous les leviers de commande. Pourtant, ils n'ont pas su gérer le passage en douceur vers une société démocratique de classes moyennes par compromis historique progressif avec les nouvelles couches émergentes et l'élite des classes populaires. Dans une société rurale, aux communications lentes et incertaines, à l'économie cloisonnée, les divers groupes de notables sont le principal lien social entre les régions françaises. La logique d'un tel système divise en quelque sorte l'autorité en nouvelles petites féod [...]

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Pour citer l’article

Christophe CHARLE, « NOTABLES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 13 septembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/notables/