NOSTALGIE

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Une histoire médicale

C'est en 1688 que le médecin suisse Johannes Hofer introduisit dans la nosologie médicale la nostalgia comme une maladie proche de la mélancolie qui renvoyait exclusivement au désir du retour dans la patrie, dans le pays des origines. Versé dans l'étude du « mal du pays » (Heimweh), il lui fallut créer un mot qui pût signifier une affection véritable, digne de rentrer dans le vaste registre des maladies, et auquel pût correspondre cet état de tristesse et de léthargie qui envahissait les jeunes Suisses lorsqu'ils séjournaient à l'étranger. « La nostalgie, écrit-il dans sa Dissertatio medica, naît d'un dérèglement de l'imagination, d'où il résulte que le suc nerveux prend toujours une seule et même direction dans le cerveau et, de ce fait, n'éveille qu'une seule et même idée, le désir du retour dans la patrie. » Et, à l'instar de ce qui se passe dans la mélancolie, le malade ne peut s'intéresser à rien d'autre qu'à cette aspiration intense au retour qui s'est bientôt transformée en idée fixe.

Aussi bien, à partir de la découverte de J. Hofer, s'est-on beaucoup penché sur la difficulté des Suisses à s'éloigner de leur patrie, que l'air du ranz des vaches, le Kuhreihen, a contribué à illustrer de façon légendaire. « Cet air si chéri des Suisses, d'après Jean-Jacques Rousseau, qu'il fut défendu, sous peine de mort, de le jouer dans leurs troupes, parce qu'il faisoit fondre en larmes, déserter ou mourir ceux qui l'entendoient, tant il excitoit en eux l'ardent désir de revoir leur pays. » Mais, bientôt, la nostalgie cessa d'être l'apanage des Suisses expatriés et fit l'objet, durant tout le xviiie siècle, de savantes études de la part des médecins allemands dont les principales conclusions faisaient ressortir, outre l'engorgement des viscères et le ralentissement des fonctions, l'inutilité de tout trait [...]


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Marie-Claude LAMBOTTE, « NOSTALGIE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 14 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/nostalgie/