NORMANDIE

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Des Celtes aux Normands

La Normandie ne constitue une entité historique que depuis 911, époque où le roi franc Charles le Simple concéda au chef viking Rollon la région de la basse Seine. Jusque-là, non seulement le vocable de Normandie n'existe pas, mais les pays qui forment aujourd'hui la Normandie n'ont guère de relations entre eux. De 911 à 1204, la Normandie, tout en dépendant nominalement du royaume de France, est un véritable État, l'un des mieux organisés et des plus dynamiques de l'Europe médiévale. Depuis 1204, sa partie continentale n'est plus que l'une des provinces qui constituent la France, tandis que sa partie insulaire suit les destinées de la Couronne anglaise. Le centre de son histoire est donc la période qui s'étend du xe au xiiie siècle ; c'est de là qu'elle a hérité sa personnalité, dont la vive conscience n'est pas près de s'effacer. Le reste n'est que préliminaires ou épilogue.

Les préliminaires offrent fort peu d'originalité. Quand commence, timidement, l'histoire écrite, vers le milieu du iie siècle avant l'ère chrétienne, le pays apparaît divisé entre deux aires de civilisation : au nord de la Seine, les peuples des Véliocasses (de Rouen à l'Oise) et des Calètes (pays de Caux) appartiennent à la Belgique ; au sud du fleuve, les Abrincates de l'Avranchin, les Unelles du Cotentin et des îles, les Bajocasses du Bessin, les Viducasses de la plaine de Caen, les Esuvii (plus tard Sagii) du pays de Sées, les Eburovices de la région d'Évreux, les Lexoves de Lisieux se rattachent à la Gaule celtique. Plusieurs des tribus côtières sont comptées parmi les Armoricains, et les Eburovices forment un rameau du grand peuple des Aulerques qui s'étend aussi sur le Maine et le pays Chartrain.

La Seconde Lyonnaise et la christianisation

La conquête romaine regroupe tous ces peuples au sein d'une seule province, la Lyonnaise, donne à chacun d'entre eux une capitale souvent monumentale, couvre les campagnes de villae et de petits temples (fana) : c'est l'histoire commune de la Gaule. Au Bas-Empire se produisent deux faits essentiels pour l'avenir. Une province de Seconde Lyonnaise est créée, avec Rouen pour chef-lieu, et reçoit des limites qui sont, à peu de choses près, celles de la Normandie médiévale et moderne. La coïncidence n'est pas un hasard : le cadre civil romain fut adopté par l'Église et le cadre ecclésiastique à son tour devint celui de l'État des ducs de Rouen. D'autre part, le Bas-Empire vit l'apparition du christianisme. La religion nouvelle chemina d'abord le long de l'axe économique Lyon-Rouen, et Rouen eut un évêque dès le début du ive siècle. Les autres cités – correspondant à peu de choses près aux territoires des peuples gaulois – reçurent ensuite, du ive au vie siècle, six évêchés : Évreux, Lisieux, Bayeux, Coutances, Avranches et Sées. Victrice de Rouen, ami et correspondant de Martin de Tours et de Paulin de Nole, est l'une des grandes figures chrétiennes de la Gaule romaine à ses derniers jours.

Du iiie au vie siècle, les côtes normandes reçurent un premier avertissement de ce qui devait les atteindre à la période suivante : des Saxons vinrent par mer les attaquer, puis y former des établissements côtiers, notamment en Bessin. Les îles tombèrent aux mains de Bretons fuyant l'Angleterre devant ces mêmes Saxons. Pourtant, toute la Normandie continentale fut occupée à la fin du ve siècle par les Francs et incorporée à l'État mérovingien. Le peuplement franc ne fut sans doute important que du côté de l'est, mais une nouvelle classe dirigeante s'établit partout. Elle s'allia promptement à l'Église. C'est à l'épiscopat qu'appartiennent les grandes figures de l'histoire locale : ainsi, à Rouen, saint Ouen (641-684). Le monachisme s'implante solidement, au vie siècle dans l'Ouest et au viie dans la vallée de la Seine (Jumièges, fondée par saint Philibert, et Fontenelle, par saint Wandrille) : ces grandes abbayes se trouvent vite à la tête d'une richesse foncière colossale.

Abbaye de Jumièges

Photographie : Abbaye de Jumièges

Abbaye de Jumièges (Seine-Maritime), la nef vue depuis le chœur, XIe-XIIe siècle. 

Crédits : Peter Willi/ Bridgeman Images

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La portion de la Neustrie franque qui allait devenir la Normandie se préoccupait peu des choses de la mer. Au sein d'un État profondément terrien, loin de toute frontière menacée, elle vivait [...]

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Abbaye de Jumièges

Abbaye de Jumièges
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Normandie, Xe-XIe siècle

Normandie, Xe-XIe siècle
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Le Mont-Saint-Michel

Le Mont-Saint-Michel
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Tapisserie de Bayeux
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Pour citer l’article

Armand FRÉMONT, Lucien MUSSET, « NORMANDIE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 26 janvier 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/normandie/