NEUVIÈME PLANÈTE

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Neptune et au-delà

La découverte de la planète Neptune par Urbain Le Verrier en 1846 a profondément marqué les esprits, comme un chef-d’œuvre de la puissance de la théorie en général, et de la loi de Newton en particulier. Par le simple calcul des interactions gravitationnelles (attraction existant entre deux corps massifs), à partir des observations de la position d’Uranus, Le Verrier parvint à prédire la présence d’une nouvelle planète et à en donner la position précise, là où elle fut immédiatement observée par Johann Galle et Heinrich Louis d’Arrest. Nombreux ont été par la suite ceux qui ont voulu réitérer l’exploit de Le Verrier en cherchant de la même manière une nouvelle planète (une planète X) dans le système solaire. On a un moment cru que Pluton pouvait être un bon candidat, mais sa très faible masse ne lui permet pas de perturber substantiellement les autres planètes, et sa découverte par Clyde Tombaugh en 1930 ne fut que le fruit du hasard et d’une recherche systématique d’objets mobiles au voisinage de l’écliptique (plan moyen de l’orbite terrestre). C’est donc cette faible masse qui a valu à Pluton d’être détrôné de son statut de planète en 2006, pour entrer dans la nouvelle catégorie des planètes naines, qui comprend aussi plusieurs objets célestes similaires, situés au-delà de Neptune, dans la zone dite de la ceinture de Kuiper. Parmi ces objets, Sedna, découverte par Michael E. Brown, Chadwick Trujillo et David L. Rabinowitz en novembre 2003, attira l’attention en raison de son orbite particulièrement allongée (elliptique), avec une excentricité (définissant la forme orbitale) de 0,85 et un demi-grand axe de 508 unités astronomiques (ua ; une ua correspond à la distance moyenne Terre-Soleil).


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Planète 9 et principaux objets lointains de Kuiper : paramètres orbitaux 

Planète 9 et principaux objets lointains de Kuiper : paramètres orbitaux 
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Planète 9 et principaux objets lointains de Kuiper : orbites

Planète 9 et principaux objets lointains de Kuiper : orbites
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Planète 9 : position probable

Planète 9 : position probable
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Écrit par :

  • : astronome à l'Observatoire de Paris, directeur de recherche au CNRS, membre de l'Académie des sciences et du Bureau des longitudes

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Pour citer l’article

Jacques LASKAR, « NEUVIÈME PLANÈTE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 07 décembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/neuvieme-planete/