NÉO-LAMARCKISME

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Groupe de girafes

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Statue de Lamarck, Jardin des Plantes (Paris)

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Schéma théorique des différentes formes du néo-lamarckisme

Schéma théorique des différentes formes du néo-lamarckisme
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Néo-lamarckisme et épigénétique

L'âge d'or des conceptions néo-lamarckiennes fut donc la période 1870-1930. Pour l'essentiel, les théories néo-lamarckiennes de cette époque étaient assez nettement différentes du lamarckisme de Lamarck, et pouvaient également être très différentes les unes des autres. Par la suite, le développement du darwinisme moderne, sous la forme de la théorie synthétique de l'évolution, relégua durablement ce type de conceptions à la marge de la science. Au cours de la seconde moitié du xxe siècle, les termes « lamarckisme » et « néo-lamarckisme » étaient employés à des fins polémiques, soit pour discréditer d'emblée certaines idées, soit, symétriquement, pour faire ressortir de manière volontairement provocatrice un aspect original d'une nouvelle hypothèse.

Précisément, depuis le milieu des années 1990, certains biologistes et philosophes de la biologie affirment de nouveau la nécessité de prendre en compte l'existence d'une dimension lamarckienne dans l'évolution des espèces. Cette affirmation s'appuie sur l'essor récent du domaine de l'hérédité épigénétique : certains mécanismes épigénétiques seraient à même de rendre compte d'une forme d'hérédité des caractères acquis. Par exemple, on sait désormais que le niveau d'expression d'un gène, son action sur les caractéristiques de l'organisme, peut être modulé de différentes façons. L'une d'elles est la méthylation de certaines bases azotées de la séquence d'ADN (l'ajout de groupements CH3). On a pu montrer que la méthylation de l'ADN pouvait être transmise au cours de la division cellulaire, même lorsque le stimulus extérieur qui était à l'origine de celle-ci avait disparu. Dans certains cas, ces « marques épigénétiques » peuvent même rester stables au cours de plusieurs générations successives.

La pertinence des termes « lamarckien » ou « néo-lamarckien » pour qualifier ces nouveaux mécanismes est une question difficile et ouverte. On peut l'envisager de deux manières au moins. Le rapport entre l'épigénétique actuelle et le [...]

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Écrit par :

  • : docteur en épistémologie et histoire des sciences, chargé de recherche au CNRS, professeur agrégé de sciences de la vie et de la Terre

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Pour citer l’article

Laurent LOISON, « NÉO-LAMARCKISME », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 13 août 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/neo-lamarckisme/