NÉO-CLASSICISME, arts

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Composantes d'un style

Par néo-classicisme, on désigne le mouvement du goût et du style, de portée internationale, qui apparaît dans la seconde moitié du xviiie siècle, culmine pendant la période napoléonienne (style Empire) et exerce ensuite une influence décroissante qui marquera pourtant le style officiel de plusieurs pays, particulièrement l'Amérique du Nord (Greek Revival), au cours du xixe siècle. L'adoption de ce style par l'autorité politique, à commencer par Napoléon, explique qu'on associa au néo-classicisme l'idée de rhétorique vide et de froideur académique résumée dans le sobriquet de style pompier. Ce jugement négatif, malgré un timide retour d'intérêt à l'époque de l'Art nouveau, a persisté jusqu'au milieu du xxe siècle ; récemment, un examen objectif des œuvres d'art néo-classiques, avant tout de l'architecture, a permis de placer le mouvement dans sa juste lumière et d'en voir les mérites. Le néo-classicisme a connu une longue et intense préparation théorique avant d'éclore dans la courte mais exubérante floraison de l'Empire, après laquelle il s'est désagrégé sous l'action des ferments romantiques qu'il contenait dès ses origines.

Rationalisme et primitivisme

Le néo-classicisme est un des aspects typiques du siècle des Lumières. L'esprit scientifique et rationnel des encyclopédistes s'allie au retour à la nature prêché par Rousseau et à l'évolution du goût qui voit dans l'art antique et dans les héros de Plutarque les modèles d'une perfection qu'on doit s'efforcer de restaurer dans le monde. Ainsi, un élément utopique et en même temps didactique accompagne l'idée du retour à l'antique ; et le reflet du mythe de l'âge d'or participe de la Sehnsucht qui anime les premiers romantiques (que l'on pense aux odes de Hölderlin). Le retour au primitif comportait une ambiguïté que permet de saisir la manière d'envisager Homère et Ossian. L'Homère de Pope était encore un Homère en perruque, celui de Mme Dacier et de William Cowper ne l'était plus : on cherchait en lui cette même simplicité de mœurs que l'on trouvait [...]


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Psyché ranimée par le baiser de l'Amour, A. Canova

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Syon House

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Étude d'ensemble pour le «Serment des Horaces», J. L. David, 1

Étude d'ensemble pour le «Serment des Horaces», J. L. David, 1
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Autoportrait, A. R. Mengs

Autoportrait, A. R. Mengs
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Écrit par :

  • : ancien professeur à l'université de Rome
  • : professeur à l'université de Paris-I-Sorbonne, directeur du centre Ledoux

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Pour citer l’article

Mario PRAZ, Daniel RABREAU, « NÉO-CLASSICISME, arts », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/neo-classicisme-arts/