NEIGE

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Cristaux de glace en gros plan

Cristaux de glace en gros plan
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Neige : morphologie des cristaux

Neige : morphologie des cristaux
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Cristaux de glace

Cristaux de glace
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Neige : cristaux en étoile

Neige : cristaux en étoile
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La neige et ses interactions avec la biodiversité et le climat

La neige et la glace, qui recouvrent environ 10 ou 11 p. 100 de la surface terrestre, jouent un rôle extrêmement important pour le climat de la Terre, les réserves d’eau douce, la préservation de la faune et de la flore, etc.

Étant très réfléchissantes, elles renvoient une grande partie des rayonnements solaires visibles qu’elles reçoivent, ce qui limite l’énergie absorbée par le sol. L’albédo de la glace – proportion entre le rayonnement renvoyé vers l’espace et le rayonnement reçu – est d’environ 0,6. Celui de la neige est compris entre 0,4 et 0,9 (selon son état de vieillissement et de tassement), soit environ six fois celui de la surface de la mer ou celui d’un sol sombre. Ainsi, la diminution actuelle de la superficie couverte par les glaces et la neige induit l’augmentation des surfaces capables d’absorber de plus grandes quantités de rayonnement ; elle contribue donc au réchauffement de la planète et, plus généralement, au changement climatique, avec ses conséquences.

Par ailleurs, la neige constitue, sous forme solide, des stocks d’eau douce qui, dans de nombreuses régions du monde, pendant les saisons sèches, représentent la seule eau disponible pour l’alimentation, l’hygiène, les cultures et les élevages. Le recul observé des grands glaciers de montagne aggrave fortement cette pénurie, alors que la faim et le manque d’eau potable touchent ou menacent déjà des milliards d’individus.

Parce qu’elle renferme une grande quantité d’air, la neige est un excellent isolant thermique. En période de grands froids, elle protège la faune et la flore. Les Inuit, peuple autochtone du nord du Canada, savent depuis longtemps tirer profit de son pouvoir isolant, proche de celui du polystyrène, à travers la construction d’igloos.

Enfin, c’est aussi un matériau dont la surface glissante, qui fait la joie des adeptes des sports d’hiver, perturbe les transports terrestres et aériens, et [...]

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Pour citer l’article

Jean-Pierre CHALON, « NEIGE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 12 août 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/neige/