NANTES

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Une ville portuaire tournée vers l’Atlantique

La ville, dont le nom viendrait des Namnètes, peuple armoricain qui y aurait établi sa capitale, est devenue un centre du commerce sous les Romains. Pillée par les Normands puis occupée par eux de 834 à 936, Nantes fait l'objet, tout au long du Moyen Âge, d'une lutte incessante entre les comtes de Nantes et la maison de Rennes. Durant les guerres de Religion, la ville rejoint la Ligue des catholiques et n'ouvre ses portes à Henri IV qu'en 1598, année où il signe l'édit de Nantes qui met fin au conflit religieux. Durant les guerres de Vendée, Nantes, acquise aux idées révolutionnaires, est attaquée par l'armée vendéenne en juin 1793, en vain, empêchant de la sorte les Anglais de prendre le premier port de l'Atlantique.

Nantes a été marquée, dès l'origine, par l'omniprésence de l'eau, avec les multiples bras de la Loire, mais aussi la confluence de l'Erdre et de la Sèvre Nantaise. Les travaux de comblement réalisés entre 1926 et 1955 ont cependant effacé pour partie cette présence de l'eau dans le cœur de la ville. Cette situation fluviale a favorisé, dès l'époque médiévale, l'activité portuaire et commerciale. Au début du xviiie siècle, Nantes devient ainsi le premier port de France, avec l'essor du commerce triangulaire entre l'Europe, l'Afrique et l'Amérique. Le trafic négrier est très important tout au long du siècle : 400 000 Noirs ont ainsi été envoyés d'Afrique en Amérique par des armateurs nantais, ce qui représente 45 p. 100 de la traite nationale. Puis, la vente d'esclaves a permis d'importer des Antilles du sucre de canne et du café. L'essence même de cette ville tient à cette ouverture sur le grand large, ce qui fait de Nantes une ville ni bretonne, ni ligérienne, ni vendéenne, une sorte de ville insulaire étrangère à ses campagnes.

L'essor du commerce maritime au xviiie siècle favorise à la fois le développement urbain (la population passe de 40 000 habitants en 1700 à 80 000 à 1789) et l'émerge [...]

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Pour citer l’article

François MADORÉ, « NANTES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 21 septembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/nantes/