MONOTHÉISME

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Le monothéisme et l'histoire des religions

La controverse qui, à propos des origines des religions, opposait la thèse du monothéisme et celle du polythéisme a perdu beaucoup de son intérêt, dans la mesure où l'histoire des religions, du fait des progrès de l'ethnologie moderne, n'est plus placée sous le signe de l'évolutionnisme. Parmi les représentants de cette théorie, il faut citer surtout E. B. Tylor qui voyait dans l'animisme la forme la plus primitive de la religion. Après cette phase, l'humanité aurait connu celle du polythéisme pour aboutir enfin à la forme la plus parfaite de la religion : le monothéisme. D'autres auteurs inséraient, entre l'animisme et le polythéisme, une phase « polydémoniste » et, entre le polythéisme et le monothéisme, une période de « monolâtrie » (adoration d'un seul Dieu, mais n'excluant pas l'existence d'autres êtres d'essence divine).

Contre la théorie animiste de Tylor qui niait tout rapport entre la morale et la religion, A. Lang crut pouvoir discerner chez les peuples les plus primitifs la croyance en un être supérieur, à la fois auteur et garant des lois morales. Les vues de Lang semblaient confirmées par l'œuvre monumentale de W. Schmidt qui crut pouvoir établir, à partir des matériaux nouveaux de l'ethnologie, la thèse d'une foi historiquement primitive en un Dieu transcendant : Urmonotheismus ou « monothéisme primitif ». Selon lui, les formes dualistes ou polythéistes de la religion représenteraient des phénomènes de décadence. Et Schmidt s'efforçait de lier sa thèse du monothéisme primitif à l'idée théologique de révélation primitive.

Depuis lors, les spécialistes de l'histoire des religions refusent aussi bien la théorie évolutionniste que la thèse du monothéisme primitif (cf. A. Brelich, in H.-C. Puech dir., Histoire des religions, Encyclopédie de la Pléiade, t. I, Paris, 1970).

La conception évolutionniste supposait que l'on pût tracer une histoire verticale et univer [...]

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Pour citer l’article

Claude GEFFRÉ, « MONOTHÉISME », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 15 septembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/monotheisme/