MODALITÉS, logique

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La notion logico-linguistique de modalité

Traditionnellement, logiciens et philosophes appellent modalité toute modification d'une proposition par une expression de nécessité, de possibilité, d'impossibilité ou de contingence. Syntaxiquement, les expressions modales sont des fonctions qui, attachées à des phrases, forment des phrases (ainsi « nécessairement » attaché à la phrase « 2 + 2 = 4 » forme la phrase « nécessairement 2 + 2 = 4 »). Mais elles diffèrent d'autres fonctions, comme la négation, parce qu'elles ne sont pas des fonctions de vérité, c'est-à-dire ne sont pas « extensionnelles » (mais « intensionnelles »), au sens où la vérité ou la fausseté d'un énoncé modal ne dépend pas seulement (comme pour la négation) de la vérité ou de la fausseté de l'énoncé originel. Certes, si p est faux, « nécessairement p » l'est aussi, de même que si p est vrai « il est possible que p » l'est aussi, mais si p est faux, il peut, ou peut ne pas, être possible que p. Dans les langues naturelles, de nombreuses expressions, autres que celles exprimant la nécessité, la possibilité ou la contingence, sont intensionnelles en ce sens et modifient le sens des propositions déclaratives : la plupart des adverbes (« rapidement », « sciemment », « bien »), certains verbes introduisant ou non des clauses complétives (« croire que », « souhaiter que », « pouvoir », « vouloir », « il est permis que »), les expressions du temps verbal (« il s'est trouvé que », « il se trouvera que »), des modes (« je cherche un emploi qui me permette de... »), ou, dans certaines langues, de l'aspect.

Il est donc tentant de généraliser la notion de modalité au-delà des modalités classiques ou « aléthiques » (nécessaire, possible, contingent), en l'étendant à tous les cas où une assertion simple se trouve modifiée, selon l'expression de Benveniste, par « une assertion complémentaire portant sur l'énoncé d'une relation » (Problèmes de linguistique générale, vol. II, Gallimard, Paris, 1974). Les logiciens parlent en ce sens de modalités non aléthiques, comme les modalités

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Écrit par :

  • : maître de conférences de philosophie, université de Grenoble-II et C.N.R.S

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Pour citer l’article

Pascal ENGEL, « MODALITÉS, logique », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 juin 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/modalites-logique/