MOBILIER

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Conditions de création du mobilier

Motivations

Le mobilier est avant tout utilitaire. Il varie donc avec le mode de vie, les conditions géographiques et climatiques, le degré de civilisation. Un nomade désirera un mobilier léger, à base de textile, qu'il pourra transporter avec lui, tandis qu'un sédentaire, surtout dans un pays froid, aura besoin d'un mobilier nombreux qu'il construira facilement en l'appuyant aux murs de sa demeure, pour se protéger de l'hiver (lits clos) ou entreposer ses réserves. Le mobilier finit par se différencier très nettement d'une région à l'autre et, par la force des habitudes ancestrales, il demeure inchangé durant des siècles. Pourtant, l'évolution de la civilisation apporte une modification dans la conception du mobilier. À côté des meubles purement fonctionnels apparaissent ceux qui ne sont destinés qu'à augmenter l'harmonie des intérieurs. Ils ne se trouvent d'abord que dans les milieux les plus fortunés, puis, par imitation, se répandent plus largement dans la société, si bien que le mobilier finit par prendre valeur de symbole, certains types de meubles devenant synonymes d'une manière de vivre, et, partant, une sorte d'idéal. La création du mobilier est donc conditionnée par des motifs souvent subjectifs, difficiles à cerner puisqu'ils relèvent de notions aussi diverses que l'idée de famille, l'image de la réussite sociale, l'emprise de la mode, des habitudes de confort prises dès l'enfance. (Les Romains prenaient leurs repas étendus, les Japonais s'asseyent et dorment sur des nattes, les Africains utilisent pour le sommeil des appuis-tête en bois.)

Techniques

Dans tous les pays, la technique de fabrication des meubles est liée étroitement aux modes de construction des maisons, les mêmes méthodes étant employées d'abord par les charpentiers, puis par les menuisiers. Les Égyptiens, excellents charpentiers, appliquaient à leurs meubles l'art de joindre des panneaux de bois durs de manière invisible. En France, au Moyen Âge, les fabricants de meubles étaient appelés « charpentiers de la petite cognée » et assemblaient des madriers et des planches à joints vifs pour réaliser des coffres rudimentaires. À mesure que les exigences de qualité augmentent, le métier se spécialise et améliore rapidement les techniques. Les outils se perfectionnent et se diversifient, les assemblages se font invisibles. La matière finit par se plier complètement aux formes imaginées par l'artisan. Cette matière est elle-même extrêmement diverse, le bois étant celle qui est le plus utilisée. Les espèces varient avec les pays : bois fruitier en Europe (merisier, noyer) ou essences communes (chêne, hêtre, bouleau en Russie, sapin dans les pays nordiques) ; bois précieux, cèdre, cyprès, ébène en Orient et en Afrique. Avec le développement des échanges commerciaux, ces bois exotiques se répandent : on importe d'abord l'ébène et le cèdre ; puis, l'acajou pénètre en Europe au xviiie siècle ; le teck, enfin, bois particulièrement résistant, connaît de nos jours une vogue mondiale. Les bois ordinaires sont employés massifs, simplement cirés, polis ou vernis, parfois dorés. Ils peuvent en outre être sculptés au tour (pieds en spirales, en chapelets), ou de motifs en relief plus ou moins accentué. Les peuples dépourvus de bois utilisent des tiges comme le bambou ou le rotin. Lorsque ceux-ci font défaut, ils utilisent de la simple vannerie d'osier pour fabriquer des coffres ou même des sièges légers. Les fibres végétales peuvent également être tendues sur un cadre en bois par paillage ou cannage, en particulier pour recouvrir des sièges. Dans l'Antiquité, on avait employé le bronze ; le métal ne réapparaît qu'au xviiie siècle avec la tôle, puis la fonte (meubles de jardin), enfin, au xxe siècle, avec l'aluminium et l'acier inoxydable, matériaux à la fois résistants et légers qui permettent des formes très souples. L'apparition des matières plastiques a révolutionné le mobilier en substituant le moulage d'un meuble complet à l'assemblage de ses différentes parties. Les meubles peuvent être rehaussés de décors et d'ornements. Les incrustations d'ivoire, d'or, de métal existent dans toutes les civilisations. L'art du laque, invention et gloire de l'Extrême-Orient, a servi de décor au mobilier chinois et japonais ; les applications de bronze doré et de porcelaine caractérisent le mobilier européen depuis le xviie siècle.

Table tripode

Photographie : Table tripode

Table tripode en laque noire. Époque George III (1760-1820). Mallett & Son Antiques Ltd., Londres. 

Crédits : Bridgeman Images

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Il faut évoquer enfin les textiles, qui ne peuvent être séparés du mobilier ; sous forme de coussins, ils augmentent son confort, ou ils font partie intégrante du siège ou du lit qu'ils recouvrent avec ou sans bois apparent.

Esthétique

Le meuble, à l'origine avant tout utilitaire, a fini par jouer dans la demeure un rôle esthétique. L'architecture exerce dans ce sens une influence prépondérante : les éléments décoratifs des monuments se retrouvent sur les meubles, les lignes générales sont souvent semblables, l'esprit, surtout, est le même. Les architectes donnent fréquemment des dessins de meubles, guident le goût par des recueils d'ornements, intègrent le mobilier à l'architecture soit en créant des éléments fixes (placards, étagères, bancs), faisant corps avec le bâtiment et n'étant plus, au sens propre, des « meubles », soit en harmonisant étroitement le décor intérieur (boiseries, espaces) avec le mobilier qui lui est destiné. L'équilibre entre la recherche d'une belle ligne, satisfaisante pour l'œil, et la fonction d'un meuble reste l'idéal du créateur. À chaque époque il ne peut être réalisé que par une connaissance profonde des possibilités techniques des matières mises à la disposition de l'artiste, des besoins de la clientèle et du goût dominant. Les tendances d'un courant artistique (baroque, rocaille, cubisme, entre autres) sont bien souvent révélées au public le plus large par les objets mobiliers. Les meubles luxueux, apanage d'un petit nombre, exercent une attraction telle qu'ils sont imités et vulgarisés. Cela est vrai depuis la plus haute antiquité : le peuple égyptien possédait des coffres en bois peints en noir avec un filet blanc pour imiter les coffres d'ébène incrustés d'ivoire ; les Romains, pour copier les sièges en bronze de l'aristocratie, avaient, ainsi qu'en attestent les bas-reliefs, des fauteuils de même forme en osier. On peut dire que l'idéal esthétique est presque uniforme pour l'ensemble d'une population à une époque donnée, ce qui donne une telle importance à l'étude des différents styles.

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Table tripode

Table tripode
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Menuisiers au travail

Menuisiers au travail
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Chaise cérémonielle, tombe de Toutankhamon

Chaise cérémonielle, tombe de Toutankhamon
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Trône funéraire, art étrusque

Trône funéraire, art étrusque
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Écrit par :

  • : archiviste-paléographe, conservateur au Musée national du château de Fontainebleau, professeur à l'École du Louvre

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Pour citer l’article

Colombe SAMOYAULT-VERLET, « MOBILIER », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 01 décembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/mobilier/