PERSEVERANCE MISSION

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Une brève histoire de l’exploration de Mars

Planète phare dans l’imaginaire de nos sociétés, par ses aspects changeants, sa couleur rouge caractéristique et son association aux dieux de la guerre – tel Arès, le dieu terrible qui prend part aux combats dans l’Iliade – dans les mythologies antiques, Mars est aussi pour les chercheurs un objet d’étude inépuisable. Les astronomes, après avoir cru y voir des réseaux de canaux, observaient au télescope des effets saisonniers, liés, on le sait maintenant, aux grandes tempêtes de poussières martiennes, et non à des variations de végétation comme on le pensait jusqu’aux années 1950. Ces observations ont contribué à créer le mythe du Martien, figure de la science-fiction. L’association de Mars à la vie extraterrestre est donc ancienne, et l’exploration spatiale s’est très vite attachée à rechercher de possibles traces biologiques avec, dès 1976, les atterrisseurs Viking (NASA) dont c’était l’objectif clé. Les résultats peu concluants, du moins sur ce plan, des missions Viking ont ensuite ralenti l’exploration de Mars, qui n’a repris que dans les années 1990 avec des objectifs plus réalistes et progressifs, résumés dans le programme en forme de slogan de la NASA « Follow the water ». Trouver les traces anciennes d’écoulements ou de présence passée d’eau liquide stagnante a permis en effet de lever progressivement les questions sur l’évolution géologique de Mars et de son climat. Ainsi, les observations de Curiosity, l’astromobile de la mission Mars Science Laboratory – qui s’est posée dans le cratère Gale le 6 août 2012 –, ont clairement montré une altération aqueuse sur certaines roches. Mais la question de la durée de la présence de l’eau (quelques milliers ou millions d’années) reste controversée.

L’exploration martienne a atteint en 2021 un point charnière avec la mission Perseverance, première étape d’un programme de retour sur Terre d’échantillons martiens soigneusement sélectionnés. Cette même année, la planète Mars a également reçu la visite de deux autres missions spatiales : Tianwen-1 (avec son rover Zhurong), développée par l’Administration spatiale nationale chinoise (en anglais, CNSA pour China National Space Administration), et Al-Amal (signifiant « espoir » en arabe, d’où l’appellation « Mars Hope » en anglais), mission martienne des Émirats arabes unis. En 2021, le nombre de sondes en activité autour de Mars ou sur son sol a ainsi été porté à quatorze, depuis les vétérans des années 2000 (Mars Odyssey de la NASA et Mars Express de l’ESA) jusqu’à celle de 2018 (InSight de la NASA). Ces missions dessinent une stratégie collective internationale de recherche.

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Rover Perseverance et hélicoptère Ingenuity

Rover Perseverance et hélicoptère Ingenuity
Crédits : NASA/ JPL-Caltech/ MSSS

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Sol martien vu par le rover Perseverance

Sol martien vu par le rover Perseverance
Crédits : Los Alamos national laboratory ; CNRS/ CNES ; NASA/ JPL/ Caltech

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Bras robotique du rover Perseverance

Bras robotique du rover Perseverance
Crédits : NASA/ JPL-Caltech

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Hélicoptère Ingenuity

Hélicoptère Ingenuity
Crédits : NASA/ JPL-Caltech

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Écrit par :

  • : directeur de recherche CNRS, Institut d'astrophysique de Paris (CNRS, Sorbonne Université)

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Pour citer l’article

Pierre DROSSART, « PERSEVERANCE MISSION », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 01 décembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/mission-perseverance/