INTERPLANÉTAIRE MILIEU

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Comète McNaught

Comète McNaught
Crédits : European Southern Observatory

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Le programme Luna

Le programme Luna
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Vent solaire

Vent solaire
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Protubérance solaire

Protubérance solaire
Crédits : E. Gibson/ MPI/ Getty Images

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Les premiers indices de l'existence du vent solaire

Le milieu interplanétaire est resté jusqu'au milieu des années 1950 un terme désignant l'espace entourant le système solaire. Du point de vue physique, cet espace semblait constituer une bonne réalisation du vide. Aucun frottement sur un fluide interplanétaire n'était décelable dans le mouvement des corps solides qui constituent le système solaire. La lumière zodiacale, observée dès le xviie siècle par Jean-Dominique Cassini, indiquait bien la présence d'une matière ténue diffusant la lumière solaire, mais cette matière semblait confinée dans un disque aplati dans le plan de l'écliptique et de dimensions faibles par rapport à celles des orbites planétaires ; on sait maintenant qu'il s'agit là de micropoussières dont la dynamique est presque totalement découplée de celle du vent solaire.

Les queues cométaires

Un autre témoignage d'un contenu matériel de l'espace interplanétaire vient de l'observation des queues de comètes. Isaac Newton imaginait que la friction des noyaux cométaires sur un « éther » interplanétaire arrachait les constituants les plus volatils qui formaient la queue cométaire. Mais les queues des comètes s'orientent systématiquement dans une direction radiale anti-solaire. Elles ne restent donc pas tangentes à la trajectoire des comètes, ce qui serait le cas si elles frottaient sur un « éther » immobile. Un travail d'analyse systématique de la queue des comètes a été conduit par Cuno Hoffmeister dans les années 1940 ; ces queues cométaires sont de deux sortes qui peuvent coexister pour une même comète : les unes sont constituées de micropoussières et de molécules neutres provenant du dégazage des comètes, les autres sont constituées de matière ionisée par le rayonnement solaire. Les premières ont une structure diffuse, leur orientation est moins proche de la direction anti-solaire que celle des secondes, qui présentent des structures fines (fig. 1). Les résultats d'Hoffmeister et plus tard ceux de Ludwig Bi [...]

Comète McNaught

Comète McNaught

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La comète McNaught observée depuis l'Observatoire européen austral du Cerro Paranal, au Chili, le 19 janvier 2007. La queue de poussière, striée, est constituée d'éléments neutres qui sont repoussés par la pression de radiation du Soleil. 

Crédits : European Southern Observatory

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Pour citer l’article

Pierre COUTURIER, Jean-Louis STEINBERG, « INTERPLANÉTAIRE MILIEU », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 juillet 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/milieu-interplanetaire/