MIGRATIONS

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Les mécanismes migratoires du Moyen Âge à l'époque moderne (XIe-XVIIIe siècle)

Quand la migration devient objet d'histoire

Depuis 200 000 ans, origine des premiers Homo sapiens selon l'archéologie et la génétique contemporaines, l'histoire de l'humanité a d'abord été celle du peuplement progressif du monde à partir de son berceau africain. La lecture littérale de la Bible, elle-même récit de transhumances et de peuplements tantôt pacifiques tantôt guerriers, occulta l'ancienneté de ce processus jusqu'à l'époque des Lumières. Sous l'effet des constructions nationalistes et racistes dominantes du milieu du xixe au milieu du xxe siècle, il fut ensuite longtemps perçu d'un point de vue géostratégique et ethnique. Une partie des archéologues, des linguistes, des philologues firent de la période qui s'étend du Néolithique à la fin de l'Antiquité à la fois l'ère de l'affrontement des peuples et des races, le fondement des antagonismes du monde contemporain et le socle sur lequel s'étaient édifiées les civilisations.

De ces mouvements de population, l'historiographie contemporaine donne une vision plus nuancée. Elle insiste sur le caractère progressif de nombre de ces déplacements, souvent liés à un système économique (l'agriculture et le pastoralisme) plutôt qu'à l'hypothétique nature guerrière de certains peuples. Elle situe ses aspects belliqueux dans un cadre plus général qui, outre les invasions et les razzias, intègre les relations commerciales et les mouvements de peuplement : ainsi les Vikings qui, du viiie au xie siècle, essaiment à la fois dans le nord-ouest de l'Europe et jusqu'à la Méditerranée, via le Dniepr et la mer Noire, jetant au passage les fondements de ce qui deviendra la Russie. L'historiographie d'aujourd'hui insiste aussi sur l'organisation politique sophistiquée d'une partie de ces « tribus barbares ». Enfin, elle ne se limite plus à une vision européocentrique, et s'intéresse aux migrations de peuples qui se sont produites dans les autres parties du monde : par exemple, les éleveurs peul qui, à partir de la région sénégambienne, en vinrent à rayonner à travers les siècles jusqu'à des territoires situés aujourd'hui en Guinée, au Mali, au Nigeria, au Cameroun, voire dans la vallée du Nil.

Deux facteurs incitent à dater de l'an mille environ la possibilité d'une étude historique des migrations au sens où nous les entendons aujourd'hui, sans que cette coupure chronologique soit absolue. Le premier, d'ordre documentaire, renvoie à la diffusion de l'écrit. Alors que régresse le système féodal, les administrations ecclésiastiques et étatiques, ainsi que les institutions de gestion collective (hôpitaux, municipalités, corporations), en plein foisonnement, produisent de plus en plus de documents permettant, directement ou indirectement, de détailler et d'expliquer les flux de mobilité. Là où les historiens ne voyaient que des « peuples » commencent à se dessiner des parcours propres à certains milieux sociaux. Mieux encore, le migrant, ou la migrante, émerge en tant que figure individualisée à mesure que s'étend l'enregistrement relatif aux biens (actes notariaux) et aux personnes (registres paroissiaux), sans parler, bientôt, du développement des écrits intimes.

En second lieu, la période qui s'étend du bas Moyen Âge à l'époque moderne marque la constitution et la montée en puissance des États situés au bord occidental de l'isthme européen. Cette région, relativement subalterne sur le plan économique et culturel aux alentours de l'an mille, achève son peuplement au xiie siècle et entame au xive siècle une expansion outre-mer qui va transformer l'histoire des flux migratoires en les intégrant, pour la première fois, dans un cadre planétaire.

L'organisation territoriale des canaux de mobilité

Jusqu'au xviiie siècle inclus, les flux de mobilité sont structurés régionalement. Au sens le plus large, de véritables canaux de communication orientent les déplacements à une échelle quasi continentale, tel l'axe nord-sud en Europe qui, du xiie au xvie siècle, unit les Flandres à la péninsule italienne. Ce schéma général n'est pas propre à ce continent. Sans parler des [...]

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Pour citer l’article

Paul-André ROSENTAL, « MIGRATIONS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 mai 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/migrations/