MESURES, économie

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La nécessité de quantifier

La question de la légitimité d'une « mesure », c'est-à-dire d'une expression des phénomènes économiques par des chiffres, peut sembler exagérément naïve. Qui, aujourd'hui, ne considère peu ou prou les économistes comme des hommes de chiffres ? Il n'est pas moins évident que les différentes théories économiques, même les plus contradictoires, ont au moins en commun de postuler la mesurabilité des phénomènes qu'elles cherchent à expliquer.

Pourtant, on ne doit pas oublier que l'économie a l'ambition de décrire et d'expliquer toute une partie du fonctionnement des sociétés humaines ; de ce fait, l'homme est au centre de la réflexion économique, l'homme avec toutes ses aspirations plus ou moins bien révélées, l'homme à la fois objet et sujet de cette démarche. Or les aspirations de l'homme, son comportement social ne sont pas toujours aisément réductibles à des chiffres, que l'on se place au niveau de l'individu et de sa perception de l'environnement économique ou qu'on observe des groupes (plus ou moins larges) de personnes.

Cette opposition, voire cette apparence de contradiction, entre les buts et les moyens ne doit évidemment pas être poussée trop loin. On peut à ce stade suggérer deux types de réponses. D'un point de vue historique, les diverses théories économiques sont nées et se sont développées à des époques où toutes les sociétés humaines, même les plus développées économiquement, étaient confrontées à des situations de pénurie : le progrès qualitatif des conditions de vie pouvait être étroitement associé à l'augmentation quantitative de la satisfaction des besoins. On notera d'ailleurs que, si cela n'est plus totalement vrai pour les sociétés humaines les plus développées, les situations de pénurie en ressources les plus nécessaires à la vie humaine sont encore le présent de pays pauvres et peut-être aussi le futur de pays riches. Indépendamment de l'aspect historique, l'appréciation purement qualitative des phénomènes économiques rencontre vite ses limites ; elle se réduit en effet à une formulation de type « tout ou rien » (« oui » ou « non », « est » ou « n'est pas ») ou, en cas de comparaison avec un phénomène de référence, à une formulation ternaire (« plus », « égal » ou « moins »). C'est un peu juste pour décrire, même grossièrement, la variété et la complexité des relations économiques : le recours aux possibilités infinies des échelles numériques, c'est-à-dire le détour par la mesure quantitative, s'impose vite comme une nécessité.

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Écrit par :

  • : ancien élève de l'École polytechnique, administrateur de l'I.N.S.E.E., chef de la division des concepts et définitions statistiques et comptables de l'I.N.S.E.E.

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Pour citer l’article

Jean-Étienne CHAPRON, « MESURES, économie », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 30 juin 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/mesures-economie/