MORTE MER

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Géographie physique et géologie

La mer Morte s'étend entre les collines de Judée à l'ouest et le plateau transjordanien à l'est. Elle est alimentée, au nord, par le Jourdain. Mesurant 80 kilomètres de longueur et 18 kilomètres de largeur, elle couvre une superficie d'environ 1 020 kilomètres carrés. À l'est, la péninsule d'Al-Lisan divise le lac en deux bassins inégaux : celui du nord représente près des trois quarts de la superficie totale et atteint 400 mètres de profondeur, tandis que le bassin sud est plus petit et peu profond (moins de 3 mètres en moyenne). Des temps bibliques au viiie siècle apr. J.-C., seul le pourtour du bassin septentrional était peuplé. La surface du lac se trouvait alors environ 35 mètres au-dessous de la surface actuelle.

Mer Morte

Photographie : Mer Morte

Vue satellitaire de la mer Morte: à l'ouest, les collines de Judée (Israël); à l'est, le plateau transjordanien; au centre, on distingue la péninsule d'Al-Lisan qui partage cette étendue d'eau très salée, d'environ 80 kilomètres de longueur, en deux bassins. 

Crédits : Japan ASTER Science Team/ JAROS, and U.S./ ERSDAC/ METI/ GSFC/ NASA

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La mer Morte repose sur un graben (fossé d'effondrement) situé entre des failles transformantes longeant la frontière de plaque qui va de la mer Rouge et du golfe de Suez jusqu'à une frontière de plaque arabique convergente dans la chaîne du Taurus. La faille orientale, qui borde le plateau de Moab, est plus visible depuis le lac que la faille occidentale, laquelle forme des plis plus doux dans les collines de Judée.

Au Jurassique et au Crétacé (210 millions à 65 millions d'années), avant la formation du graben, la mer Méditerranée, plus vaste, recouvrait la Syrie et la Palestine. Pendant le Miocène (24 millions à 5 millions d'années), la plaque tectonique arabique entra en collision avec la plaque eurasienne au nord, entraînant un soulèvement du fond marin. Ce phénomène produisit les structures plissées du plateau transjordanien et la chaîne centrale de la Palestine, entraînant des fractures qui permirent à la mer Morte de s'effondrer en graben. À cette époque, la mer Morte avait probablement la même taille qu'aujourd'hui. Durant le Pléistocène (1 800 000 à 10 000 ans), elle s'éleva à environ 200 mètres au-dessus de son niveau actuel, formant une vaste mer intérieure qui s'étendait sur près de 320 kilomètres de la vallée de Hula au nord jusqu'à 65 kilomètres au-delà de ses limites méridionales actuelles. La mer Morte ne se déversait pas dans le golfe d'‘Aqaba car elle était bloquée par le relief. Celui-ci s'élevait de 30 mètres dans la partie la plus haute de l'‘Arava (Wādī al-‘Arabah), cours d'eau temporaire qui s'écoule dans une vallée à l'est du plateau central du Neguev.

Il y a près de 2,5 millions d'années, des rivières au débit élevé se jetaient dans le lac, déposant d'épaisses couches de sédiments détritiques et des sels (chlorure de sodium et gypse notamment). Par la suite, des couches d'argile, de marne, de craie tendre et de gypse s'accumulèrent sur les couches de sable et de gravier. L'eau s'étant évaporée plus vite qu'elle ne s'est renouvelée par les précipitations depuis 10 000 ans, le lac s'est progressivement rétréci à ses dimensions actuelles, laissant derrière lui les dépôts qui couvrent la vallée de la mer Morte sur une épaisseur de 2 à 6 kilomètres.

La péninsule d'Al-Lisan et le mont Sedom résultent de mouvements de la croûte terrestre. Les falaises abruptes du mont Sedom s'élèvent au-dessus de la rive sud-ouest du lac. La péninsule d'Al-Lisan est formée de couches d'argile, de marne, de craie tendre et de gypse séparées par des strates de sable et de gravier. La péninsule et le fond lacustre, qui présentent une nature similaire sur la rive occidentale de la vallée de la mer Morte, plongent tous les deux vers l'est. On suppose que le soulèvement du mont Sedom et de la péninsule d'Al-Lisan provoqua un escarpement au sud, où se situe l'actuelle mer Morte. Celle-ci traversa ensuite la partie occidentale de l'escarpement pour s'écouler dans ce qui est aujourd'hui son bassin méridional, peu profond.

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Pour citer l’article

« MORTE MER », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 14 août 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/mer-morte/