MÉCANIQUEHistoire de la mécanique

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« Les Méchaniques » au début du XVIIe siècle

Le titre d'un ouvrage publié à Paris en 1634 et présenté comme la traduction d'un manuscrit de jeunesse de Galilée (1597) mérite de figurer, ici-même, à l'entrée de cette histoire, avec son orthographe significative.

Galilée, J.Sustermans

Photographie : Galilée, J.Sustermans

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Galilée (1564-1642), par Joost Sustermans. Offices, Florence. 

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Les Méchaniques de Galilée, ce sont les machines simples en usage au xvie siècle, objets de recettes diverses – et le pluriel s'impose parce qu'il n'y a encore, en ce début du xviie siècle, qu'un premier effort pour réduire la diversité des explications, pour rapprocher aussi la réflexion sur l'équilibre et celle concernant le mouvement. L'ouvrage est en définitive essentiellement une statique.

Les connaissances qu'il veut essayer de rationaliser plongent dans la nuit des temps. Déplacer de lourds fardeaux, assurer l'équilibre de masses importantes ont été manifestement, dès la plus haute antiquité, les deux préoccupations majeures de l'humanité soucieuse de défier l'action destructrice du temps et de se dépasser dans les productions stables de civilisation. Le mythe de la tour de Babel correspond à cette réalité. L'abondance des monuments de toutes sortes, depuis les grands menhirs jusqu'aux ziggourats et aux pyramides d'Égypte, est garante de l'accès des groupes humains, en tous les points du globe et dans des temps très lointains, à des techniques de grandes constructions. Les témoignages historiques qui apparaissent au voisinage des civilisations méditerranéennes ne permettent pas de douter que ces techniques s'organisaient déjà autour des deux instruments fondamentaux que sont le levier et le plan incliné.

À ces deux instruments, l'ingéniosité humaine n'a cessé d'adjoindre des formes d'utilisation et des combinaisons nouvelles, et la panoplie des machines simples est à la fin du xvie siècle relativement riche : elle comprend, avec les poulies et les moufles, des instruments dérivés de l'invention de la roue ; avec le coin, la vis et le cric, des outils composant le plan incliné de diverses manières.

Les Méchaniques de [...]


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Galilée, J.Sustermans

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Pour citer l’article

Pierre COSTABEL, « MÉCANIQUE - Histoire de la mécanique », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/mecanique-histoire-de-la-mecanique/