WEBER MAX (1864-1920)

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L'œuvre sociologique

Weber est le maître de la sociologie compréhensive. Il n'exclut nullement les autres formes de la sociologie, mais il veut insister sur le fait que, puisqu'elle porte sur des relations et des institutions qui sont le fruit d'une activité poursuivant des fins et cherchant à promouvoir des valeurs, on ne saurait rendre compte valablement de la réalité sociale par la seule explication causale. Il faut compléter celle-ci par la compréhension, qui consiste à saisir les motifs des actions des hommes et à interpréter la signification qu'ils leurs donnent. À aucun moment il n'oppose radicalement l'explication et la compréhension ; au contraire, il les associe dans une même démarche qu'il appelle « explication compréhensive » ou « compréhension explicative ». Il s'agit donc d'ajouter à la connaissance par les causes l'interprétation qui s'efforce de saisir le sens que les hommes donnent à leurs activités, en harmonie ou en concurrence avec celle des autres.

C'est cette méthode qu'il a appliquée dans l'étude célèbre sur L'Éthique protestante et l'esprit du capitalisme pour montrer qu'à l'origine (c'est uniquement cette situation qu'envisage Weber) le capitalisme n'est pas seulement le résultat de l'accumulation du capital, de l'exploitation des hommes comme le disent les marxistes, de la rationalisation du droit, etc., mais qu'il doit se comprendre également par l'éthique puritaine des premiers entrepreneurs qui voyaient dans leur réussite matérielle un signe d'élection religieuse. La compréhension significative est donc un moyen d'analyser par approximation un phénomène de la manière la plus complète possible. Parfois la méthode est appliquée plus discrètement, associée à la recherche typologique, par exemple dans son ouvrage majeur : Économie et société. Il est d'ailleurs difficile de délimiter les secteurs de la recherche de Weber, puisqu'il a couvert l'ensemble du champ sociologique, depuis la sociologie générale jusqu'à des domaines plus spéciaux, comme [...]

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  • : professeur émérite à l'université des sciences humaines de Strasbourg.

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Pour citer l’article

Julien FREUND, « WEBER MAX - (1864-1920) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 25 juillet 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/max-weber/