MATIÈRE

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L'hétérogène et l'homogène ou l'abstraction de la matière

Dans la proximité de toute expérience, la matière émeut le corps et nous fait épier les degrés de notre existence. Instrument de l'emprise, la main qui manipule est, comme l'on sait, le truchement et le signe de la raison. Ce n'est point hasard si ceux qui énoncèrent cette liaison conçurent des systèmes explicatifs de la matière dont notre culture demeure tout imprégnée. Assurément, les aventures de la science moderne, ses avancées successives ont paru déconsidérer l'héritage aristotélicien ; et pourtant, elles n'ont point réussi à extirper une mémoire que les suppositions fantastiques des théories récentes peuvent, sous certaines conditions, légitimer. C'est que la matière, lorsqu'on la prend au sérieux, lorsqu'on l'arraisonne dans sa permanence d'objet philosophique, fuit incessamment dans la représentation et ses énigmes. Accorderait-on que « la matière, c'est l'idée même de l'inertie ou de la pure existence », que l'on aurait bien peu dit sur le cheminement de l'esprit pour en avoir l'intelligence. Or il est remarquable que la suite des modèles qui ont concouru à cette intelligibilité ont tous procédé d'essais en vue de soumettre la contingence des aspects à des principes de mesure dont la validité se trouve remise en question lorsque varient les limites de leur domaine d'application, lorsque se resserre la proximité de l'objet construit.

Les matérialismes scientifiques, ceux qui se donnent pour fin de concevoir le monde selon des préceptes de stricte économie de pensée, ont toujours consisté en doctrines abstraites. Leur genèse, partant leur généalogie, telles qu'on prétend les retracer de nos jours, supposent un détail d'« obstacles épistémologiques » franchis, contournés ou simplement négligés ; dès avant l'ère de la quantification des modèles, ils se profilent, hypothétiques moteurs de l'essor de la chimie moderne. Le timbre de sa scientificité lui est propre ; en aucune manière, on ne saurait le déduire d'une contestation directe de représentations pénultièmes : la seule idée d'une théorisation soudain victorieuse d'antiques balbutiements imbéciles appartient au ridicule du scientisme. Si des novations conceptuelles marquent un parcours effectif d'obstacles dans l'histoire « sanctionnée » de la physico-chimie, la suite des représentations de la matière n'en répond pas moins, tout d'abord, à l'énonciation et à l'épuisement de thèmes dont la théorie anticipe sur la formulation de la chimie par le seul effet d'une « rétroperspective ».

C'est encore une chose assurée que toutes les théories de la matière sont, à quelques degrés, encombrées du voisinage d'idéologies antimatérialistes et parasitées de jugements moraux, hâtifs et passionnels, qui s'y attachent ordinairement. Cet aspect paraît sous une forme policée chez Auguste Comte, lorsqu'il définit le matérialisme comme « la doctrine qui explique le supérieur par l'inférieur ». Cette vue est à corréler avec sa manière d'ordonner les sciences de l'abstrait au concret ; elle rend compte d'une spécialisation des travaux scientifiques et du bornage méthodique de leurs programmes. Des mathématiques à la sociologie, l'ordre comtien dit la dérivation des hypothèses d'une discipline à la suivante, selon un mouvement d'emprises où Alain voyait une « prétention de l'abstrait » identifiable au « matérialisme même ». Du supérieur à l'inférieur, la transition allait encore au pas du pur à l'impur ; de la géométrie à la chimie, l'esprit quitte l'univers des relations formelles pour gagner l'épaisseur de la matière. Le chemin traverse des domaines d'inégales certitudes : au titre de produit théorique de la chimie, la matière est cognitivement moins définie que les figures euclidiennes ; les énoncés qui s'y appliquent semblent, à jamais, moins irréprochables que ceux du géomètre. Cette circonstance est une condition : elle est fondatrice, aussi triviale qu'aporistique, depuis les sentences du Phédon qui promulguait l'impossibilité de « rien connaître de façon pure, avec le concours du corps ».

À lui seul, ce décret surplombe tous les continents de l'anthropologie ; la geste épistémologique n'y paraît qu'en guise de pudique précipité, cepen [...]

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Pour citer l’article

Jacques GUILLERME, Hélène VÉRIN, « MATIÈRE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 11 août 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/matiere/